Los volcanes en la prensa

Para muchos 2021 será recordado como el año de la erupción de La Palma, del mismo modo que 2020 había sido el año del coronavirus. Sin embargo, lo cierto es que ambos fueron años de innumerables noticias geológicas, como antes lo fueron 2018 o 2019. En ese sentido 2021 comenzó con una crisis sísmica en Granada que copó muchos titulares, con 5 terremotos de magnitud superior a 4 que ocurrieron entre el 23 y el 28 de enero y nos recordaron que la península Ibérica es sísmicamente activa. Más tarde llegaría la erupción del Fagradalsfjall en Islandia, las inundaciones de verano en Europa central y, ya en septiembre, la mediática y dañina erupción de La Palma. La geología siempre es noticia porque es una ciencia que está muy presente en nuestro día a día. Ahora que la crisis volcánica de La Palma ha terminado, en Hombre Geológico hemos querido analizar cómo son las noticias de volcanes y erupciones volcánicas dentro del marco de La geología en los medios de comunicación.

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Las erupciones volcánicas son violentas manifestaciones de la naturaleza. Cuando estas ocurren en zonas pobladas, como ha sido el caso de la erupción de La Palma de 2021, su poder de destrucción puede ser muy elevado, también su importancia como generador de noticia de gran impacto (fotografía de Emilio Morenatti).

La geología en los medios de comunicación

Toda ciencia necesita ser difundida para llegar al grueso de la sociedad. En la actualidad este camino se hace sobre todo por dos vías principales: la divulgación propiamente dicha y los medios de comunicación. La divulgación científica no es la vía dominante aunque sí es una vía de calidad, que gracias a internet y a las redes sociales está viviendo un auténtico boom desde hace varios años. La constituyen tres tipos de personas: los propios investigadores, otras personas con formación científica que no se dedican a la investigación y los periodistas científicos. La vía de los medios de comunicación, por su parte, es mucho más complicada y se basa casi exclusivamente en dar noticias relacionadas con la ciencia. En ella se encuentran de nuevo los periodistas científicos, sin duda el pilar principal de la difusión actual de la ciencia, pero también las noticias generalistas que tienen por objeto solo informar. Estas últimas definen un terreno embarrado y lleno de obstáculos en forma de errores de traducción, confusiones y un sinfín de problemas que en muchos casos son fruto del desconocimiento y de la no correcta preparación del tema a tratar.

En ocasiones los medios no especializados traducen erróneamente descubrimientos científicos de interés que quedan como meros chistes, como fue el caso de los famosos «abrevaderos de Plutón» (fuente: NASA / JHUAPL / SwRI).

En el caso de la geología, estamos hablando de una ciencia que es noticia sobre todo cuando se produce un desastre natural de origen geológico. Los terremotos son el principal evento en aparecer en prensa, pero también hay que incluir a los volcanes y las erupciones volcánicas, los desprendimientos de rocas y acantilados, los hundimientos del terreno, las inundaciones… Todos ellos son sucesos de origen geológico que dan numerosos titulares al año. Sin embargo, no solo la geología es noticia cuando hay un suceso natural de origen geológico, ya que nuevos descubrimientos, diversos aspectos económicos relacionados con determinadas actividades (como la minería) o cuestiones relacionadas con las nuevas tecnologías y las nuevas materias primas, que en muchos casos se obtienen mediante la geología, son también noticias geológicas. Por desgracia no siempre las noticias de geología son correctas y en no pocas ocasiones pueden llegar a difundir bulos y fomentar falsas creencias que luego hay que desmontar. Eso es lo que ocurrió con la crisis sísmica de Granada de 2021, que en Hombre Geológico nos llevó a escribir un post dedicado a desmontar mitos sobre terremotos.

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Mapa con todos los terremotos registrados en la zona epicentral desde el 1 de diciembre de 2020 (obtenido del informe del IGN del día 27 de enero).

La fascinación por los Volcanes

Los volcanes siempre han despertado un gran interés en la sociedad que se puede apreciar por el número de noticias que generan. Cada vez que se produce una erupción en algún lugar del planeta esta automáticamente es protagonista de noticias a diferentes escalas, si bien suelen ser los volcanes de áreas con importantes poblaciones en sus inmediaciones los que más interés suscitan. En ese sentido, que más de 500 millones de personas en todo el mundo vivan bajo la amenaza de algún volcán ayuda bastante. Y esto es así porque los terrenos de origen volcánico suelen ser bastante fértiles y en ellos abundan diversos recursos, geológicos y no geológicos, que constituyen una llamada difícil de ignorar. Sin embargo, cualquier erupción va a ser noticia en mayor o menor grado, independientemente de que impliquen coladas de lava o nubes piroclásticas, de que sean erupciones subaéreas o submarinas, efusivas o explosivas. ¿Por qué? Porque los volcanes nos fascinan a todos.

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Imagen del Vesubio visto desde las ruinas de Pompeya. El volcán napolitano es uno de los que mayor riesgo tienen el planeta, ya que en sus alrededores habitan más de 3 millones de habitantes que podrían verse afectados por una futura erupción violenta como la que acabó con Pompeya, Estabia y Herculano (fuente: historiaragon.com).

El año 2021 ha sido un año especialmente llamativo en cuanto a erupciones que han generado un gran interés mediático. En la primera mitad del año tuvimos la espectacular erupción fisural del Fagradalsfjall en Islandia y más tarde la violenta erupción del volcán La Soufrière en San Vicente y las Granadinas, que obligó a la evacuación de miles de personas. Aunque si hay una erupción que ha marcado el 2021, al menos en España (en realidad no solo en España), ha sido la erupción de La Palma, que entre septiembre y diciembre ha tenido en vilo a todo el país. Todos estos ejemplos, a los que podríamos incluir la violenta erupción del Hunga Tonga este mismo 2022, han generado incontables noticias que nos hacen ver que los volcanes generan un gran interés, a pesar de la enorme destrucción de la que son capaces. En esto último la erupción de La Palma ha vuelto a ser un buen ejemplo que sirve para poner de manifiesto por qué es tan importante conocer los riesgos geológicos.

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La geología está presente en muchos aspectos de nuestro día a día y también en muchos de los riesgos naturales a los que estamos expuestos. Fotografía de una de las casas de La Palma que han quedado cubiertas por las cenizas emitidas por la erupción de 2021 (imagen tomada por el IGME).

A diferencia de lo que ocurre con las noticias de terremotos, de las que hablaremos en un futuro, las noticias sobre volcanes y erupciones volcánicas no suelen acumular muchos errores científicos. Eso puede explicarse por el hecho de que, para hablar de erupciones, no es tan necesario conocer de antemano los tecnicismos geológicos propios. Aun así existen frecuentes errores que nacen de una mala comprensión acerca de qué es un volcán, qué son la lava y el magma y cómo son las erupciones (ver Cuanto la Tierra ruge). En estos casos hay que admitir que no ayudan las deficientes definiciones de la Real Academia Española (RAE). Aun así, lo cierto es que los medios de comunicación, al menos los españoles con la erupción de La Palma, han tenido mucho cuidado a la hora de informar y se han dejado asesorar por profesionales de la geología, lo que ha permitido introducir conceptos como «piroclasto», la «acidez de un magma» o qué es una «fajana».

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En ocasiones la ciencia se encuentra con un problema de base que es el de las definiciones erróneas que aparecen en el diccionario de la RAE. Eso es lo que ocurre con la palabra «volcán», cuya definición es, desde un punto de vista estrictamente científico, inexacta y confusa. Entre otras cosas, un volcán no es solo el foco de emisión sino todo el edificio, por no olvidar que un volcán puede tener varios focos de emisión (véase el caso de la erupción de La Palma de 2021).

Conclusiones

La geología es noticia porque, aunque no siempre nos demos cuenta de ello, es una ciencia muy presente en nuestra vida cotidiana. En ese sentido las noticias que hablan de erupciones volcánicas no suelen cometer demasiados errores científicos, aunque estos nunca desaparecen del todo. Conceptos mal entendidos o falta de comprensión en la terminología son los mayores enemigos de este tipo de noticias que pueden llegar a confundir más que aclarar. Por fortuna, la prensa española, al margen de la búsqueda incesante de notoriedad mediante titulares sensacionalistas o comportamientos reprobables, parece haber aprendido de lo ocurrido en La Palma en 2021. Solo esperamos que sea el comienzo de una tendencia que continúe en el futuro y que haga que las noticias geológicas sean cada vez más correctas.

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