El Hierro, la primera isla española en ser geoparque

Las islas Canarias son una región de gran importancia geológica y por ello no era de extrañar que también hubiera en ellas algún geoparque reconocido por UNESCO. El décimo geoparque español se encuentra en la provincia de Santa Cruz de Tenerife, en la isla más meridional y occidental de España. El geoparque El Hierro fue aprobado en el año 2014 y es un lugar ideal para conocer algunas de las peculiaridades más destacas del archipiélago canario, entre ellas unas rocas muy poco comunes que nos dejó la erupción submarina de 2011. Así es El Hierro, la primera isla española en ser geoparque.

hierro_egn
Mapa de los 69 geoparques que componían en 2015 la Red Europea, indicando con un círculo la localización del geoparque El Hierro (imagen modificada a partir de europeangeoparks.org).

Características generales de la isla

El Hierro, con sus 269 km2, es la isla más pequeña de las siete islas mayores que componen Canarias. Su origen, como el resto del archipiélago, es volcánico y su historia está marcada por eventos catastróficos de gran interés que la han moldeado hasta darle el aspecto triangular que tiene hoy en día. El Hierro está formado por 3 municipios con varios núcleos de población, de entre los que encontramos el más meridional de toda Europa, La Restinga. En cuanto a su geografía, la isla es bastante accidentada, ya que a pesar de su reducida superficie su punto más alto, el pico Malpaso, se encuentra a 1501 m de altitud, que es casi tanto como la peña de Francia (1723 m), en Salamanca. El Hierro puede parecer una isla pequeña, pero si tenemos en cuenta también la profundidad a la que se encuentra su base (4000 m), estamos en realidad ante un edificio de más de 5000 m de altura (no confundir altura con altitud).

elhierro_mapa
El Hierro es la isla más meridional y más occidental de Canarias y toda su superficie forma parte del geoparque del mismo nombre, lo que la convierte en la primera isla española en ser geoparque (fuente: visitarcanarias.com).

El Hierro es uno de los lugares del planeta que más fuerte ha apostado por la protección y defensa del medio ambiente. La isla es uno de los pocos lugares del mundo donde el 100% de la energía consumida es renovable. También es una de las islas españolas con más superficie protegida en relación con su tamaño (60%), existiendo en su territorio un total de once figuras de protección: dos reservas naturales integrales (Roques de Salmor y Mencáfete), una reserva natural especial (Tibataje), una reserva marina (Punta de la Restinga), tres zonas de especial protección de aves (ZEPA), un monumento natural (Las Playas), un parque rural (Parque Rural de Frontera) y dos paisajes protegidos (Ventejís y Timijiraque).

elhierro_patrimonio
El Hierro cuenta con un gran patrimonio natural y cultural que se distribuye por toda la isla. En total hay once figuras de protección que abarcan el 60% de la superficie de la isla (fuente: IGN, 2014).

El patrimonio natural de la isla es inmenso y por ello no es de extrañar que sea uno de sus mayores atractivos turísticos. En la isla hay identificadas varias especies endémicas de plantas y animales, como es el caso del lagarto gigante de El Hierro (Gallotia simonyi), un reptil de hasta 60 cm de largo que está en peligro crítico de extinción. También existen diversos ecosistemas, la mayoría marinos o costeros, que le dan una importante biodiversidad. En cuanto a su geología, su geodiversidad no es muy grande debido a que todo (o casi todo) es de origen volcánico, pero eso no significa que no tengan un gran patrimonio geológico, pues en la isla hay numerosos elementos geológicos de gran interés científicos y paisajístico.

lagarto_elhierro
El lagarto gigante de El Hierro es una de las especies endémicas más importantes de la isla (fuente: ecologiaverde.com).

Origen y formación de El Hierro

Canarias tiene una compleja historia geológica que comenzó en el Mioceno, hace unos 20 millones de años (Ma). A pesar de que siempre solemos hablar de este archipiélago como un punto caliente típico, lo cierto es que estamos hablando de unas islas cuyo vulcanismo aún guarda grandes secretos. Lo que sí sabemos es que la actividad volcánica en Canarias empezó en las islas orientales (Lanzarote y Fuerteventura) y más tarde se fue propagando hacia el oeste, siguiendo en líneas generales lo esperado para un punto caliente. De esta forma El Hierro, al ser la isla más occidental del archipiélago, fue también la última en formarse y su historia comenzó hace menos de 2 millones de años, cuando el resto de islas ya habían emergido. Pero no os equivoquéis, ya que el hecho de ser la más joven no implica que vaya a tener una historia más sencilla y con pocos eventos destacados. Porque en Canarias, cuando hablamos de vulcanismo, nada es sencillo.

canarias_evolucion
Génesis y evolución de la formación de las Islas Canarias, incluyendo la formación de una hipotética isla al sur de El Hierro en un futuro (modificado a partir de una imagen de redinfometeo.9forum.info).

La historia geológica de El Hierro se caracteriza por la existencia de varias etapas eruptivas separadas por periodos de inactividad volcánica. Actualmente no sabemos en qué momento exacto comenzó el vulcanismo, pero sí sabemos que hace 1.7 Ma la isla ya había emergido. Durante su primera etapa de vida la isla estaba formada por dos edificios volcánicos (Tiñor y El Golfo) que con el tiempo se vieron unidos por los materiales emitidos por las erupciones de Las Dorsales, el sistema de triple rift que da la forma actual a la isla. Como es habitual en todas las islas volcánicas, en sus primeros momentos de vida El Hierro experimentó un extraordinario e inestable crecimiento que acabó por desencadenar grandes y catastróficos episodios de megadeslizamientos. Estos deslizamientos de grandes dimensiones no son exclusivos de Canarias, pero sí que son uno de sus rasgos más destacados gracias a su buen estado de conservación y a que hemos encontrado evidencias de ellos en todas las islas. Incluso hemos identificado los depósitos producidos por los tsunamis que resultaron de estos eventos. En el caso de El Hierro sabemos que hubo al menos tres grandes deslizamientos cuya marca la podemos apreciar todavía con facilidad en su geografía triangular: El Golfo al norte, El Julán al sur y Las Playas al oeste.

elhierro_geologia
Esquema geológico de El Hierro indicando las superficies generadas por las principales fases de construcción y una sencilla cronología de los eventos más destacados de la historia de la isla (Ancochea, 2004).

Aunque la isla ya estaba más o menos configurada tras las erupciones de Las Dorsales, la actividad volcánica no cesó y continuó de manera más o menos continua. Después del último gran megadeslizamiento, el de El Golfo, tenemos dos etapas eruptivas en El Hierro, la primera asociada con el propio deslizamiento (erupciones de relleno del Golfo) y la segunda centrada en los extremos del sistema triple rift (erupciones recientes). La erupción submarina del mar de las Calmas de 2011 entraría dentro de estas últimas ya que se produjo en el extremo del brazo más meridional del sistema. Esta erupción, la última de España, fue de gran interés científico y tuvo como consecuencia el nacimiento del volcán Tagoro, a unos 3 km al sur de la costa.

restinga_erupcion
Imagen de la erupción submarina del volcán Tagoro, muy cerca de la costa meridional de la isla de El Hierro (fuente: web.eldia.es).

La isla de los 1.000 volcanes

El Hierro es conocida como «la isla de los 1.000 volcanes» debido a que concentra la mayor densidad de edificios volcánicos de todo el archipiélago canario, con más de 500 conos volcánicos apreciables y otros 300 ocultos bajo materiales más recientes. A todos estos edificios de interés turístico y científico hay que añadir las numerosas coladas de lava que hay por toda la isla, en muchos casos constituyendo auténticos campos de lava. También tenemos un buen número de cuevas y tuvos volcánicos, muchos de ellos todavía por investigar y algunos con endemismos únicos que impiden su visita. No olvidemos que la protección del medio natural es una máxima de la isla.

ellajial
El campo de lava El Lajial es uno de los geosites destacados del geoparque. En él se pueden apreciar muy bien algunas de las estructuras típicas de ciertos tipos de lavas. Detrás de la foto se ven además dos conos volcánicos (autor: J. de La Nuez).

Uno de los elementos de mayor interés científico de El Hierro es un extraño descubrimiento que hicimos en 2011. Durante la famosa erupción de La Restinga apareció en la superficie del mar de las Calmas unas bombas volcánicas flotantes de costra marrón e interior blanco. A aquellos «cocos volcánicos» los llamamos restingolitas y eran algo que no se parecía a nada que hubiéramos visto antes. Pero cuando los analizamos vimos que eran todavía más insólitos, ya que su costra marrón resultó ser vítrea y con composición basanítica (muy deficiente en sílice) mientras que su interior blanco era poroso y de composición traquítica-riolítica (rica en sílice). Es decir, que en una misma roca volcánica teníamos en contacto dos materiales opuestos que no podían haberse formado a partir del mismo magma. Actualmente se cree que las restingolitas son el resultado de inyecciones de sedimentos oceánicos parcialmente fundidos que habrían sido englobados por el magma basanítico en su ascenso previo a la erupción. De esta manera, los sedimentos habrían aportado el material blanco de su interior, ya de por sí muy raro en Canarias, y el magma, al enfriarse en contacto con el agua del mar, habría quedado como una costra vítrea de color marrón. Todavía hoy en día no hemos encontrado nada parecido a las restingolitas en ningún otro lugar del mundo.

restingolita_interior
Las restingolitas son bombas volcánicas de corteza magmática negra y núcleo blanco de origen sedimentario que aparecieron al principio de la erupción de El Hierro de 2011 (fuente: geoparqueelhierro.es).

Si hablamos de Canarias es obligatorio detenerse en las cicatrices que dejaron los grandes deslizamientos, que en muchos casos han generado paisajes de gran valor turístico. Alrededor de los tres golfos que estos eventos dejaron en la isla tenemos varios miradores desde los que podemos disfrutar de unas vistas increíbles del mar y de los escarpes formados por los megadeslizamientos. Es el caso de los miradores de El Julán y El Golfo, desde los que se ve perfectamente la cicatriz que dejaron en la isla los dos megadeslizamientos del mismo nombre. También tenemos las magníficas vistas del mirador de Isora, en la depresión de Las Playas, y donde además de ver la cicatriz también podemos ver la superposición de coladas de diferentes erupciones en la ladera casi vertical de la depresión.

elhierro_deslizamiento
Uno de los aspectos más importantes de Canarias son los megadeslizamientos que dejaron grandes golfos como el de Las Playas, en la isla de El Hierro (autor: J. de La Nuez).

Un aspecto muy importante de los geoparques es la red de centros y museos destinados a poner en valor el patrimonio de su territorio. En el caso del geoparque El Hierro, existen varios centros dedicados no solo a la geología, sino también a algunas de las especies protegidas e incluso a su patrimonio arqueológico. Tal es el caso del ecomuseo de Guinea, en el municipio de Frontera, donde además de poder visitar el poblado de Guinea, uno de los primeros asentamientos humanos de la isla, tenemos el Centro de Recuperación del Lagarto Gigante de El Hierro. Otra instalación destacada para visitar es el Centro de Interpretación  Vulcanológico de El Hierro, en el municipio de El Pinar, que consta de dos edificios en los que podemos disfrutar de una excelente recreación interactiva del vulcanismo de la isla, incluida la erupción de 2011. Por último tenemos el Centro de Interpretación de El Julán, de nuevo en el municipio de El Pinar, centrado en esta ocasión en el patrimonio arqueológico de la zona, de tal valor cultural que incluso el gobierno autonómico lo ha propuesto para ser declarado Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO.

civ_elpinar
El geoparque de El Hierro cuenta con varios centros de interpretación y museos dedicados a diferentes aspectos. En el ámbito geológico destaca el Centro de Interpretación Vulcanológico de El Hierro, en El Pinar (fuente: web.eldia.es).

Bibliografía

Ancochea, E. (2004): “Canarias y el vulcanismo neógeno peninsular”. En: Geología de España (J.A. Vera, Ed.), SGE-IGME, Madrid, 635-682.

Barrera Morate, J.L. (2009): “Volcanic edifices and morphologies of the Canary Islands”. In: Spanish geological frameworks and geosites. An approach to Spanish geological heritage of international relevance (A. García-Cortés, Ed.), IGME, Madrid, 146-156.

Carracedo, J.C.; Pérez Torrado, F.J.; Paris, R. y Rodríguez Badiola, E. (2009): “Megadeslizamientos en las Islas  Canarias“. Enseñanza de las Ciencias de la Tierra, 17.1), 44-56.

Carracedo, J.C.; Pérez-Torrado, F.J.; Rodríguez, A.; Soler, V.; Fernández, J.L.; Troll, V. and Wiesmaier, S. (2012): “The 2011 submarine volcanic eruption in El Hierro (Canary Islands)”. Geology Today, 28 (2), 53-58.

Geoparque El Hierro: Página web del geoparque (enlace).

IGME: “IC010, Deslizamiento de El Golfo (El Hierro)“. En Inventario de Lugares de Interés Geológico. Ver online.

Instituto Geográfico Nacional (IGN) (2014): “Reservas de la Biosfera Españolas“. 57 páginas.

Responder

Introduce tus datos o haz clic en un icono para iniciar sesión:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Salir /  Cambiar )

Google photo

Estás comentando usando tu cuenta de Google. Salir /  Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Salir /  Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Salir /  Cambiar )

Conectando a %s