Altura y altitud, parecidas pero diferentes

Todos sabemos que la montaña más alta del planeta es el Everest, pero… ¿y si os dijera que eso no es así? Es cierto que, con sus 8848 m sobre el nivel del mar, el Everest es la montaña con la mayor altitud del planeta, pero ni su cumbre es el punto más alejado del centro de la Tierra (ese es el volcán Chimborazo), ni tampoco es la montaña más alta de la Tierra. ¿Por qué? Porque en realidad, y aunque muchas veces no nos demos cuenta de ello, altura y altitud son dos conceptos diferentes que no siempre podemos usar como sinónimos. En esta entrada hoy he querido traeros algo un poco diferente a lo normal para hablar de estos dos conceptos que muchas veces confundimos.

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El Everest, con sus 8848 m sobre el nivel del mar, es la montaña con mayor altitud del planeta, pero no la de mayor altura, ya que altitud y altura no son exactamente sinónimos (imagen obtenida de curiosoando.com).

La altitud, ¿dónde está el nivel del mar?

El primer concepto que he querido definiros hoy es el de altitud. La Real Academia Española (RAE) define en su primera acepción a la altitud como la «elevación o altura sobre el nivel del mar». Y aunque es cierto que después utiliza altura como sinónimo, esta primera acepción es muy correcta y ya nos da la clave de todo: el nivel del mar. La altitud es un parámetro físico que usamos para hablar de cuánto se separan los elementos del relieve con respecto al geoide. ¿Y por qué el geoide? Porque el geoide, como ya vimos cuando hablamos de La verdadera forma de la Tierra, es la superficie equipotencial (de igual valor en todos sus puntos) que define el nivel del mar, por lo que es una superficie clara y muy visual que nos da un referente global.

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La altitud es la distancia, en la vertical, que tiene un punto de la superficie terrestre con respecto al geoide que define la superficie del mar (imagen obtenida de guiadigital.uam.es/SCUAM/).

La altitud de una montaña es la altura que tiene desde el nivel del mar, por lo que una cumbre como el Teide, que se eleva 3718 m sobre el mar, tiene una altitud de 3718 m. Parece fácil y dicho así la altitud parece un parámetro completamente objetivo que nos permite comparar directamente dos puntos distantes, pero por desgracia eso no es así. No podemos olvidar que existen las mareas y el oleaje, así como otros factores que hacen que el mar fluctúe y no siempre esté en la misma posición y a la misma altura. A eso añadamos que el geoide está definido por el campo gravitatorio y la gravedad no es la misma en todo el planeta (otro tema muy interesante). Por tanto, cuando hablamos de altitud debemos saber siempre cuál es la cota que se ha tomado como cota 0, que en los mapas suele venir indicada en la leyenda. Por ejemplo, en España la cota 0 es el puerto de Alicante desde 1874, ya que en él se ha estimado que las fluctuaciones del mar son mínimas al no superar los 20 cm.

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La superficie del nivel del mar no es homogénea, y eso obiga a que cada país deba elegir un punto como la referencia de cota 0. En España este punto de cota 0 está definido en el puerto de Alicante por las bajas flucuationes que experimental el mar Mediterráneo (imagen obtenida de rinconalia.es/).

La altura de un cuerpo, desde su base hasta su techo

El diccionario de la lengua española, que podemos consultar aquí, nos define a la altura como «la distancia vertical de un cuerpo a la superficie de la tierra o a cualquier otra superficie tomada como referencia». Ya solo con esta definición vemos una enorme diferencia con el concepto de altitud, ya que mientras la altitud utiliza siempre el nivel del mar como referente, con la altura podemos usar cualquier superficie, lo que significa que un mismo objeto podrá tener diferente altura según desde dónde la estemos midiendo. Mi altura, por ejemplo, será siempre la misma independientemente de si estoy en el suelo o sobre una mesa, salvo que queramos hablar de mi altura con respecto al suelo. Y esto es así porque la altura es relativa, mientras que la altitud no.

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Aunque muchas veces los usamos como sinónimos, en realidad la altura es la distancia con respecto al suelo u otra superficie, mientras que la altitud siempre es con respecto a la superficie de mar (imagen obtenida de ulm.informaticacotidiana.com).

La diferencia entre altitud y altura se puede ver muy bien cuando hablamos de islas oceánicas como Tenerife. Volviendo al dato que dimos antes, el Teide tiene una altitud de 3718 m, lo que significa que su cumbre tiene una altura, con respecto al puerto de Alicante, de 3718 m. Pero si queremos hablar de cuál es su altura del Teide con respecto a la base de la isla, entonces tendríamos que decir que el Teide tiene una altura de unos 7500 m, ya que la base de la isla se encuentra a una profundidad de unos 4000 m. Al contrario que lo que ocurre con el Everest, que aunque se eleva 8848 m sobre el nivel del mar, la altura que tiene con respecto a su base es de unos 4348 m, ya que la meseta tibetana sobre la que se eleva está a una altura media de 4500 m. De ahí que podamos afirmar que el Everest es la montaña con mayor altitud del planeta, pero no es la montaña más alta. Y lo mismo ocurre con la distancia al centro de la Tierra, donde además de la altitud debemos tener en cuenta el radio terrestre, que es máximo en el ecuador y mínimo en los polos. Por eso la cumbre del volcán Chimborazo, a 1º S de latitud, es el punto más alejado del centro de la Tierra y no el Everest, a una latitud de 27º N.

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El Everest es la montaña con mayor altitud del planeta pero no la montaña más alta, ya que su base está a una enorme altitud. El Kilimanjaro en África, el Mauna Kea en el Pacífico o el Teide en el Atlántico tienen una mayor altura que el Everest (imagen obtenida de bbc.com/mundo).

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