La formación del Himalaya, el techo del mundo

Hace unos años se hizo viral el hecho de que la cumbre del Everest no era la parte de la superficie terrestre más alejada del centro de la Tierra sino el volcán Chimborazo, en Los Andes centrales. Esto es así porque en realidad nuestro planeta no es una esfera perfecta (ver La verdadera forma de la Tierra), sino que tiene un ligero achatamiento polar que hace que el radio terrestre sea mayor en el ecuador que en los polos y que no sea el mismo a la latitud del Everest (27º 59′ 17” N) que a la latitud del Chimborazo (1º 28′ 09” S). No obstante, y dejando de lado que altura y altitud no son lo mismo, sí que podemos decir que el Everest es el techo de mundo porque es la montaña con mayor altitud del planeta. ¿Pero sabemos cuándo y cómo se formó? En esta entrada abordaremos este asunto de máxima altura y máximo interés.

everest_chimborazo
Con sus 8848 m de altitud, el Everst es la montaña más alta del planeta con respecto a la superficie del mar (altitud), pero no es ni la más alta desde su base ni tampoco la más alta desde el centro de la Tierra (imagen modificada de eluniverso.com).

El techo del mundo

El Himalaya, o más bien el sistema de los Himalayas, es un conjunto de varios cordones cordilleranos formados por tres cordilleras principales: el Himalaya, el Karakórum y el menos conocido Hindú Kush. Estas tres cordilleras suman cerca de 3000 km de longitud que discurren de este a oeste por la parte suroriental del continente euroasiático, separando a la península de la India del resto del continente. En este gran y complejo sistema montañoso se encuentran las catorce mayores cumbres del planeta, los denominados “ochomiles”, todas ellas con altitudes superiores a los 8000 m. Parece mucho y sin duda lo es, ya que estamos hablando de montañas de récord, ¿pero cómo se pudo producir un sistema montañoso tan alto y por qué está donde está? La respuesta a ambas preguntas la encontramos en la geología, concretamente en la Teoría de la Tectónica de Placas, de la que ya hablamos en La danza de los continentes.

ochomiles
En los Himalayas se encuentran todas las cumbres de planeta que tienen una altitud de más de 8000 m, los llamados ochomiles. En esta imagen se pueden ver seis de ellos (Manaslu, Shishapangma, Cho Oyu, Lhotse, Everest y Makalu) junto a tres sietemiles (imagen tomada de wikipedia.org).

No es un secreto que la superficie del planeta cambia constantemente, que algunos continentes que hoy encontramos separados en el pasado estuvieron juntos, o que otros que hoy vemos juntos en el pasado estuvieron separados. Pero en realidad, aunque solamos hablar del movimiento de los continentes, lo cierto es que no son los continentes los que se mueven sino las placas tectónicas, fragmentos de litosfera (la corteza y la parte más superficial del manto) que “flotan” sobre una capa semifluida del manto que denominados astenosfera. Los continentes se mueven porque forman parte de estas placas litosféricas que, como una docena de cubitos de hielo en un refresco que agitamos, se acercan y se alejan, chocan, se superponen y se separan. A las placas tectónicas les pasa lo mismo, solo que aquí quien agita el refresco de la Tierra son las fuerzas internas de la propia Tierra. De este modo en algunas ocasiones las placas litosféricas se separan y entre los continentes se forman nuevas cuencas oceánicas (bordes divergentes) y en otras ocasiones las placas se mueven de lado (bordes transformantes), pero a veces las placas chocan, cierran océanos y forman grandes sistemas montañosos (bordes convergentes o destructivos). Eso es justo lo que ocurrió en los Himalayas, una gran colisión continental entre India y Eurasia, si bien antes de este choque se produjeron otros de menor entidad que también escribieron su propio capítulo en esta historia.

colision_continental_animacion

Testigo de una gran colisión continental

Cuando se produce una colisión continental se desarrollan diversos elementos estructurales en respuesta a los diferentes tipos de deformaciones que sufren las rocas. Si el comportamiento es dúctil se generan pliegues, pero si el comportamiento es frágil lo que tendremos serán fallas (de desgarre, inversas y normales) e incluso cabalgamientos (ver Las «piedras» se doblan). Un cabalgamiento no es más que una falla inversa de muy bajo ángulo en el que el labio que se levanta lo hace para cabalgar y “montar” sobre el labio que se hunde. De esta manera los cabalgamientos se convierten en la mejor manera de acortar distancias en la horizontal, pero tienen como consecuencias el engrosamiento de la corteza por apilamiento, que en ocasiones va a favorecer la fusión de las rocas en profundidad y, por tanto, la generación de magmas. Estos magmas no suelen salir y formar volcanes, sino que quedan en profundidad, donde se enfrían y acaban dando los llamados granitos anatécticos. Todo esto lo tenemos en Los Himalayas, donde además encontramos que indicios que nos hablan no de una sola colisión sino de tres, con varios bloques continentales separados por retazos de los océanos que antes los separaban, las denominadas zonas de suturas.

himalaya_geology
Los Himalayas son el resultado de varias colisiones continentales que se produjeron a lo largo de varios millones de años. En este mapa geológico de la region se pueden ver muy bien los diferentes terrenos que colisionaron (Searle & Treloar, 2019).

La formación del Himalaya es un largo proceso de aproximación y colisión de varios bloques continentales de los que hoy en día tenemos evidencias geológicas. Esta compleja historia se inició en el Jurásico Superior (140 Ma), cuando un arco de islas volcánico (Tíbet Norte) choquó con el margen meridional de Eurasia, al que se adhirió. Más tarde, ya en el Cretácico Inferior (100 Ma), le llegó el turno a un segundo arco volcánico (Tíbet Sur), que también chocó y se adhirió al continente. La tercera y última colisión continental se produjo en el Eoceno (40 Ma), cuando la India llegó y chocó contra Eurasia. Pero en esta ocasión, lejos de fusionarse con el continente y detener su camino, como habían hecho los dos arcos volcánicos anteriores, India siguió empujando hacia el norte, plegando la corteza y generando un enorme orógeno de colisión que hot recibe el nombre de Los Himalayas. Aunque el engrosamiento cortical no es el único fenómeno geológico que hay detrás de la altitud de este sistema montañoso, ya que no podemos olvidarnos de la isostasia, también muy importante a la hora de hablar de montañas y a la que le dedicaremos una entrada en el futuro.

Situación actual de los Himalayas

La historia de los Himalayas es compleja y no ha terminado en nuestros días. En la actualidad India sigue empujando hacia el norte, provocando que las montañas que constituyen esta triple cordillera sigan elevándose poco a poco. Por ese motivo los geólogos consideramos que la región de los Himalayas es una región tectónicamente activa, lo que simplemente quiere decir que en ella se producen numerosos terremotos al año. La mayoría son pequeños, pero cada cierto tiempo llega alguno de cierto tamaño. Eso fue lo que ocurrió en 2015, cuando se produjo el terremoto de Nepal del 25 de abril, de 7.8 de magnitud, y antes en enero de 1934 con otro terremoto que alcanzó la magnitud 8. Porque la Tierra está viva y los terremotos no son tan extraños como a veces creemos.

nepal_2015
El terremoto de Nepal del año 2015 fue el más destructivo que ha sucedido en la región de los Himalayas en las últimas décadas. Con una magnitud de 7.8, acabó con la vida de casi 9000 personas (autor: Navesh Chitrakar, Reuters).

Bibliografía

Searle, M.P. and Treloar, P.J. (2019): “Introduction to Himalayan tectonics: a modern synthesis“.

United States Geological Survey (USGS): “M 7.8 – 36 km E of Khudi, Nepal“. Online

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