Helen Dick, una geóloga con nombre propio

En Hombre Geológico lo que nos importa es la geología y conseguir que la sociedad poco a poco ponga en valor esta ciencia tan importante y, desgraciadamente, tan poco conocida. Por ello recientemente hemos decidido dar voz a todas esas personas que quieran compartir sus conocimientos por medio de nuestro blog, ya sean profesionales de la geología o aficionados a ella. Y la primera persona que ha aceptado el reto ha sido Raquel Martínez, doctora en geóloga y directora del Centro de estudios Martínez de León. En este post nos hablará de Helen Dick Megaw (1907-2020), una geóloga de gran importancia, como veremos a continuación.

megaw_1950
Helen Dick Megaw fue una importante mineralogista que, entre otras cosas, estudió la estructura de la perovskita (fotografía de Helen D. Megaw en 1950, tomada de schreibfrauen.at).

Helen, sus inicios en la investigación

Mineralogista desde casi sus inicios, nació en Irlanda, concretamente en la ciudad de Dublín, en 1907. Después de estudiar en la universidad, concretamente en el Girton College de Cambridge, hizo su inmersión en el mundo de la difracción de rayos X gracias a su supervisor, que ya trabajaba en estos temas tan novedosos para la época. Mención debemos hacer a este supervisor, John Desmond Bernal (1901-1971), un científico especializado en ciencias naturales que dio los primeros pasos en la cristalografía de rayos X y cuya investigación le llevó a obtener el Premio Nobel en 1964 de química.

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El equipo de Desmond Bernal en 1948, con Helen D. Megaw a su izquierda en el centro de la imagen (imagen tomada de schreibfrauen.at).

Por supuesto, quedó tan fascinada de las posibilidades que ofrecía esta práctica (donde interacciona un haz de rayos X con una sustancia cristalina y da como resultado una dispersión de las ondas y la interferencia constructiva que se dispersa en determinadas direcciones del espacio, según los elementos formadores), que aplicó la difracción de rayos X en el estudio de cristales de hielo. Entre esta investigación de su doctorado, revisó los enlaces de hidrógeno que había en los hidróxidos metálicos, completando su visión y la aportación clave al respecto. Debemos tener en cuenta que no era una técnica muy empleada y gracias al trabajo de Helen se estableció un protocolo y unas pautas de trabajo mejoradas.

Su trabajo como docente e investigadora

Como la mayoría de investigadores, Helen Dick no se quedó sus hallazgos únicamente para su equipo, sino que, en 1937, 3 años después de obtener su título de doctora, empezó su carrera docente en un colegio. Fue en 1943 cuando se trasladó a vivir a Mitcham, un barrio de Merton en Londres, al conseguir un trabajo en la compañía de Philips Lamps para investigar el titanato de bario (BaTiO3). Este trabajo la llevó a determinar que este titanato, muy apreciado por sus propiedades piezoeléctricas y su efecto fotorrefractivo, es decir, por su capacidad de generar una polarización eléctrica al ser sometido a presión y su efecto de refractar la luz, tenía una estructura muy similar a la del mineral perovskita (CaTiO3), otro titanato.

perovskita
La perovskita (izquierda, imagen obtenida de wikipedia.org) es un mineral del manto terrestre con estructura cúbica (derecha, obtenida de Giovanni, 2017) que responde a la fórmula genérica AMX3. Esto lo sabemos gracias al estudio híbrido entre química y geología que se hace de los minerales.

Gracias a estudiar este material con tanto detenimiento para la empresa de bombillas, Helen determinó la estructura cristalina del mismo y, yendo un poco más allá, la relación de esta con la estructura de la perovskita. Pero en 1948, y tras pasar 5 años en la compañía privada, regresó a Cambridge para trabajar como profesora de nuevo y poder así contar todos los últimos avances de las ciencias naturales a nuevos alumnos. Al mismo tiempo, trabajó como científica de nivel en el laboratorio Cavendish, investigando nuevamente los minerales ferroelécticos (como la perovskita), de modo que siguió con su investigación anterior. A raíz de todos los datos y análisis que realizó, publicó en 1958 su libro Ferroelectricity in Crystals, obra de referencia sobre el tema desde entonces. Aun así, no únicamente trabajó con este tipo de minerales, sino que también dedicó gran parte de sus esfuerzos a conseguir datos sobre feldespatos, aunque en este campo no obtuvo tanto reconocimiento como la anterior.

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Reconocimientos externos

Aquí viene la explicación del título. ¿Por qué Helen Dick Megaw es una geóloga con nombre propio que hay que conocer? Porque en 1965 el Comité de Nombres de la Antártida decidió darle su nombre a una isla, motivados por la temática del doctorado de Helen. El estudio de la estructura de la celdilla unidad del hielo fue determinante para la mejora de los estudios del hielo de la Antártida y por eso actualmente existe la isla Megaw, parte de las islas Benet.

En 1989 Helen obtuvo la Medalla Roebling, un premio destacado de la Sociedad Mineralógica de Estados Unidos, siendo ella la primera mujer en recibir dicho galardón. Determinante para conseguirla fueron sus éxitos en el estudio de minerales ferroeléctricos y la consideración de su libro como manual para estudios posteriores.

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Helen Dick Megaw recibió numerosos galardones a lo largo de su vida, entre ellos la Medalla Roebling o un premio honorífico que le concedió en el año 2000 la Universidad de la Reina de Belfast, donde estudió (imagen, obtenida de history.amercrystalassn.org).

Finalmente, en 2011, 9 años después de su muerte, se publicó un artículo sobre la Megawita (CaSnO3), un mineral del grupo de la perovskita cuyo nombre se debe a Helen Dick Megaw por su contribución al estudio de este grupo de minerales.

Agradecimientos

Quiero dar las gracias a Daniel, como propietario del blog, por darme la oportunidad de presentaros a esta geóloga cuyo nombre deberíais conocer. Soy Raquel, geóloga y directora del Centro de estudios Martínez, y como digo a mis alumnos: dar a conocer personas con grandes aportaciones a esta ciencia es una de las cosas que más me gusta hacer.

*Raquel Martínez es doctora en geología y directora del Centro de Estudios Martínez. Ha colaborado en varios blogs y postcasts de geología, hablando de mineralogía y de otros aspectos de interés de la geología

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