Orígens, el geoparque de los Pirineos catalanes

El proyecto de los geoparques globales de UNESCO se ha convertido en uno de los proyectos internacionales más importantes dentro de la defensa del patrimonio natural. Gracias a él muchas áreas con una delicada situación social han podido reimpulsar su economía aprovechando la geología de su entorno, en una perfecta muestra de lo mucho que importa la geología. En este proyecto, que empezó en el año 2000, España siempre ha tenido un peso destacado. Fue uno los 4 países fundadores del proyecto y hoy en día es el segundo país con más geoparques del mundo, solo superado por la inalcanzable China. El geoparque Orígens, también conocido como geoparque Conca de Tremp-Montsec, es el decimotercer geoparque español (después del reingreso de Maestrazgo) y fue aceptado por UNESCO el 17 de abril de 2018. Este geoparque es un lugar muy importante para conocer la historia y evolución de los Pirineos, pero tiene un interés científico y turístico que va mucho más allá de la mera geología. Así es Geoparque Orígens, el geoparque de los Pirineos catalanes.

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Distribución de los 75 geoparques que había declarados en Europa a principios de 2020 (sin incluir Maestrazgo). Con un círculo en negro se indica la posición del geoparque Orígens, en Cataluña (fuente: europeangeoparks.org).

Orígens, el segundo geoparque de Pirineos

El geoparque Orígens se localiza en el Pirineo leridano y está compuesto por un total de 19 municipios de 4 comarcas diferentes (Pallars Jussà, Noguera, Pallars Sobirà y Alt Urgell), que suman una superficie total de 2040 km2. Se trata por tanto del segundo geoparque que hay en Pirineos, después del oscense geoparque de Sobrarbe, y en él tenemos un rico patrimonio geológico y paleontológico, con yacimientos declarados como Bien Cultural de Interés Nacional (BCIN), un importante patrimonio minero y cultural de gran valor y también algunos espacios naturales protegidos, entre ellos la zona periférica del Parque Nacional de Aigüestortes i Estany de Sant Maurici. Como vemos, una vez más un geoparque español coincide con uno de los parques nacionales, prueba indiscutible de que la singularidad de los lugares de gra valor natural está intrínsecamente relacionada con su propia geología.

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Localización geográfica del geoparque Orígens y principales vías de acceso por carretera, así como la distribución de los diferentes espacios protegidos que se encuentran dentro del geoparque (fuente: geoparcorigens.cat/es).

Por su posición geográfica, la geología del geoparque Orígens es uno de sus puntos fuertes destacados, aunque ya veremos que no es el único. Al encontrarse en el interior de una de las principales cadenas montañosas de la orogenia Alpina, en este geoparque podremos ver una amplia variedad de elementos tectónicos y estructurales, con grandes pliegues y cabalgamientos (ver Las «piedas» se doblan) asociados con el levantamiento del sistema montañoso. Pero en el geoparque también encontramos un amplio y completo registro geológico, con rocas que se remontan al Paleozoico y que alcanza hasta los 550 millones de años (Ma) de antigüedad, rocas ígneas (granitos) y antigias rocas sedimentarias que nos hablan de una orogenia mucho anterior a la que levantó los Pirineos: la orogenia Varisca. Esta antigua orogenia es muy importante a nivel global porque con ella se configuró Pangea, el último de los supercontinentes que ha tenido la Tierra en su historia, que se formó por una gran colisión continental en el que la península Ibérica tuvo un lugar privilegiado (ver El Orógeno Varisco Ibérico). Incluso dentro del campo de la geofísica el geoparque tiene un gran interés, ya que en su territorio fue donde se levantó el perfil sísmico ECORS-Pirineos, de gran importancia científica porque nos permitió conocer cómo era la cordillera en profundidad. Pero no todo en el geoparque es geología antigua, ya que también tenemos numerosas manifestaciones de cómo es el modelado glaciar, asociado con las últimas glaciaciones y que le da un gran valor paisajístico que se suma al, antes descrito, valor científico. Geoparque Orígens guarda muchos secretos a la espera de ser descubiertos con nuestra visita.

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Mapa geológico del geoparque Orígens, en el que se muestra la distribución de las rocas que forman los territorios que encontramos dentro del geoparque (fuente: geoparcorigens.cat/es).

Los Pirineos y las cuencas surpirenaicas

El geoparque Orígens se encuentra en el interior de los Pirineos. Estamos hablando del segmento más oriental de la llamada cordillera pirenaica, una compleja cadena montañosa que bordea la Península Ibérica por el norte y que incluye también a la Cordillera Cantábrica. El origen de este sistema se encuentra en la colisión de la placa Ibérica con la placa Europea durante el Cenozoico, que generó un orógeno de doble vergencia (doble inclinación) en el que las estructuras del norte se inclinan hacia el norte y las del sur lo hacen hacia el sur. Los Pirineos los dividimos actualmente, y de manera transversal, en tres zonas con características geológicas propias: la zona Norpirenaica, en la que las estructuras (pliegues y cabalgamientos) están inclinadas hacia el norte; la zona Axial, donde están las rocas más antiguas y donde las estructuras ya tienen una inclinación hacia el sur; y la zona Surpirenaica, de nuevo con las estructuras inclinadas hacia el sur y con las llamadas cuencas sinorogénicas pirenaicas, una serie de cuencas de antepaís que definen uno de los 21 contextos geológicos españoles de relevancia internacional. Durante el levantamiento que llevó a la formación de Pirineos se ha estimado que el acortamiento fue de unos 80-150 km y que hubo subducción de la placa Ibérica bajo la placa Europea, identificada gracias al perfil sísmico ECORS-Pirineos que antes indicamos.

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Cortes geológicos que se han levantado perpendiculares a la cordillera pirenaica en dos sectores diferentes del sistema montañoso, uno cerca del municipio oscense de Jaca (arriba) y el otro discurriendo por los valles de Noguera Pallaresa y de Salau (abajo). Es destacable la ausencia de materiales mesozoicos en la zona Axial, erosionados en el pasado durante el levantamiento de Pirineos (Teixell, 2000).

La historia geológica de Pirineos es compleja y está asociada, como ya hemos dicho, a los movimientos tectónicos que vivió la placa Ibérica durante el Cenozoico. Pero antes de que esto sucediese ya había en la región movimientos de interés que en el geoparque Orígens han quedado registrados. Y es que, después de la fragmentación de Pangea en el Mesozoico, al norte de Iberia se desarrolló un borde divergente en el que se había instalado una estrecha cuenca marina que iba creciendo, separando con ello a Iberia de la futura Europa. De esta manera, en el Jurásico y buena parte del Cretácico el paleomargen Noribérico fue un margen continental pasivo, con amplias plataformas carbonatadas adosadas al continente (epicontinentales) y abundantes arrecifes de rudistas, unos peculiares bivalvos que se parecían mucho a los corales. Pero en el Cretácico superior, y como consecuencia de la rotación antihoraria de África, se produjo una inversión tectónica que activó el límite entre la placa Ibérica y Europea, iniciándose la subducción que más tarde llevaría al cierre del Paleomargen Noribérico y a la colisión continental que levantó Pirineos. Pero mientras este cierre se producía, durante el Paleógeno y el Neógeno, se desarrollaron varias cuencas de antepaís al sur de Pirineos, cuencas que registraron una sedimentación sinorogénica (a la vez que la orogenia se producía) y que hoy en día tienen un gran valor científico. Una de estas cuencas es la que dio nombre al geoparque durante un tiempo: la cuenca de Tremp-Gaus (Conca del Tremp).

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Evolución paleo-tectono-geológica de la península Ibérica y el Mediterráneo occidental durante el Paleógeno (modificado a partir de Bernd, 2002).

Los tesoros del geoparque Orígens

El geoparque Orígens es muy rico y tiene una amplia diversidad geológica que abarca diversos campos de la geología (o relacionados con ella) como son la tectónica, la paleontología, la geomorfología o la minería. La enorme calidad de sus paisajes, en parte debidos a su posición privilegiada, es sin duda uno de sus principales atractivos turísticos, aunque no el único. Dentro del geoparque tenemos varios valles de origen glaciar por los que en el pasado discurrieron lenguas de hielo, que hoy en día han sido sustituidas por algunos de los ríos principles del geoparque. También se pueden visitar estrechos desfiladeros de gran interés paisajístico y algunas sierras y altos geográficos que separan las diferentes subcuencas, sin olvidarnos del rico patrimonio hidrogeológico, con lagos como los de Basturs (con morfología en domo) o el de Montcortès (asociado con las evaporitas del Triásico). En algunos de ellos además hay tobas calcáreas de interés científico.

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Imagen de los Pirineos vista desde un globo aerostático en el geoparque (imagen tomada de geoparcorigens.cat).

Desde el punto de vista paleontológico el geoparque es también muy rico, con un importante contenido fosilífero que nos permiten hacer un recorrido por la historia evolutiva desde hace 400 millones de años. Desde yacimientos de graptolitos del Silúrico, hasta los primeros primates europeos, pasando por los numerosos fósiles de invertebrados marinos del Devónico y las icnitas (huellas) de reptiles y anfibios del Pérmico y el Triásico. Aunque lo más importante es sin duda la presencia de abundantes restos de dinosaurios del Cretácico, con saurópodos, hadrosaurios, terópodos y ornitópodos que convivieron en medios costeros, transicionales y puramente continetales con otros vertebrados como cocodrilos, tortugas y pterosaurios. Todo ello, sumado al hecho de que estamos hablando del lugar donde se han identificado tanto el primer registro de mamíferos como el último de dinosaurios en toda Europa (ver Las cuencas cenozoicas continentales y los yacimientos asociados del Levante español), convierten a Orígens en un lugar obligatorio para los amantes de la paleontología. Eso sí, es importante recordar que los fósiles están protegidos en Cataluña y no se permite su recogida.

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En el geoparque Orígenes hay varios yacimientos paleontológicos de interés, algunos de ellos de dinosaurios que han aportado fósiles de gran valor científico (imagen obtenida de parc-cretaci.com/es).

En un sentido más puramente geológico, dentro del geoparque podemos ver las consecuencias de la deformación que sufrieron las rocas durante el levantamiento de Pirineos, con varias láminas cabalgantes de gran interés como lugares a visitar. También podremos ver las amplias plataformas carbonatadas, algunas de ellas con fósiles de rudistas, las formaciones deltaicas de las cuencas de Tremp y Àger o los conglomerados sinorogénicos de algunas de las sierras prepirenaicas. Incluso tenemos en el geoparque el estratotipo del Ilerdiense (ver Los estratotipos, el clavo dorado de la geología), un subpiso del Paleógeno cuyo nombre hace alusión al nombre romano que tenía Lleida. Además, en Fontllonga se ha identificado el famoso límite K/Pg que marca la extinción de los dinosaurios no avianos, siendo uno de los pocos lugares del planeta donde este límite se ha reconocido en sedimentos continentales. Pero Orígens también está marcado por su pasado minero, con varios lugares de los que se extrajeron metales de interés como el plomo, el zinc, el cobre y hasta el uranio, así como explotaciones de sales y arcillas. Todo ello para darle aún mayor riqueza a un geoparque ya de por sí rico en cuanto a su geología.

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Imagen de las salinas de Gerri de la Sal, que durante siglos han servido para obtener la sal que contiene el agua que mana de una fuente natural: Mina Ofita (imagen obtenida de baixpallars.ddl.net).

Las alternativas que ofrece el geoparque son inmensas y se complementan con una amplia oferta de actividades turísticas. Se pueden realizar varias rutas de senderismo, rutas BTT y los llamados geotours, guiados por personal cualificado. También cuenta con varios museos y centros de interpretación, algunos centrados en los yacimientos de diosaurios (Dinosfera), otros con un enfoque más cultural (Centro de Interpretación Espai Orígens) e incluso algunos astronómicos (Observatorio Astronómico del Montsec). Todo ello demuestra el enorme potencial que tiene una región poco conocida que merece la pena visitar, un lugar en el que Pirineos son los auténticos protagonistas.

Bibliografía

Babault, A. y Teixell, A. (2007): “El relieve de los Pirineos“. Enseñanza de las Ciencias de la Tierra, 2007 (15.2) 135-150.

Barnolas, A. y Gil-Peña, I. (2001): “Ejemplos de relleno sedimentario multiepisódico en una cuenca de antepaís fragmentada: La Cuenca Surpirenaica“. Boletín Geológico y Minero, 112 (3), p. 17-38.

Barnolas, A. y Pujalte, V. (2004): “La Cordillera Pirenaica”. En: Geología de España (J.A. Vera, Ed.), SGE-IGME, Madrid, 231-343.

Bernd, A. (2002): “Cenozoic tectonic evolution of the Iberian Peninsula, causes and effects of changing stress fields”. PhD Thesis, 178 pág.

Geoparc Orígens als Pirineus Catalans: Página web del geoparque Orígens (enlace).

IGME: “PS004, Yacimiento de mamíferos paleocenos de Fontllonga“. En Inventario de Lugares de Interés Geológico. Ver online.

IGME: “PSs034, Yacimiento de Dinosaurios de Arén (Arén 1, 2 y 3)“. En Inventario de Lugares de Interés Geológico. Ver online.

Rosell Sauny, J.A.; Águeda Villar, J.A. y Salvador González, C.I. (2009): “South-Pyrenean Synorogenic Basins”. In: Spanish geological frameworks and geosites. An approach to Spanish geological heritage of international relevance (A. García-Cortés, Ed.), IGME, Madrid, 114-123.

Teixell, A. (2000): “Geotectónica de los Pirineos“. Investigación y Ciencia, 288, p. 54-65.

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