La geología, mucho más que estudiar «piedras»

Cuando pensamos en geología muchas veces no sabemos muy bien de qué estamos hablando. ¿Es de verdad una ciencia o no? ¿A qué se dedican exactamente los geólogos y las geólogas? ¿Realmente estudiar «piedras» es tan satisfactorio como solemos hacer ver? Ese es el sentir general de la sociedad hacia esta disciplina, una de las que intengran las llamadas Ciencias de la Tierra. Pero lo cierto es que la geología es la gran incomprendida de nuestro tiempo, una ciencia no siempre considerada como tal que lleva acompañando al ser humano casi desde sus orígenes. Aunque no siempre fue así. En este post vamos a hablar de qué estudia la geología en realidad y vamos a descubrir algunos de los grandes hombres de la historia de loa ciencia que mostraron un gran interés por ella.

geologo
La geología es con diferencia una de las disciplinas más incomprendidas que existen en la actualidad. Es por ello que quienes nos dedicamos a ella no lo hacemos porque sea una oportunidad profesional más, sino porque de verdad amamos nuestro trabajo (fuente: Shutterstock).

¿Qué es la geología en realidad?

Uno de los mayores problemas que nos encontramos a la hora de hablar de la geología es a la hora de definirla. ¿Es o no es ciencia? Esta cuestión ha sido mal tratada en la ficción, especialmente desde una de las series más exitosas de los últimos años, que ha hecho su especial agosto con el lema «La geología no es una ciencia». Pero lo cierto es que esa frase es falsa. Si consideramos que una ciencia es una disciplina que observa el mundo y trata de comprenderlo, proponiendo para ello hipótesis que una vez confirmadas mediante la experimentación pasan a ser teorías, la geología es una ciencia. En geología se observan numerosos y muy diversos procesos naturales que llevamos al laboratorio para replicarlos a menos escala y comprobar si nuestras hipótesis son correctas o no. No obstante, las teorías no son el fin último de la ciencia, ya que estas no son más que modelos que creamos para intentar explicar algo. Y como modelos que son pueden cambiar con el tiempo, ya que podemos acabar descubriendo nuevos detalles que nos ayuden a pulir esas teorías antiguas e incluso a desecharlas por otras más modernas que encajen mejor con la naturaleza. Por eso en ciencia no existen los domgas y las teorías son revisadas constantemente, porque la ciencia en realidad es dinámica y nada en ella es (o debería ser) inamovible e incuestionable.

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La imagen del «científico loco», con bata y pelo desaliñado que hace cosas extravagantes, es una imagen fuertemente arraigada en nuestra sociedad. Un claro ejemplo de ello es la figura de Emmett Brown (Doc), interpretado por Christopher Lloyd en la trilogía de Regreso al futuro.

Como ya hemos dicho muchas veces en este blog, la geología estudia muchas cosas y algunos de ellas encontramos en nuestro día a día (ver La geología en la vida cotidiana). Es cierto que una parte de la geología se dedica a la obtención de recursos geológicos. También la geología estudia el terreno para determinar el mejor recorrido de una carretera, un túnel o un puente, así como los estudios previos que hay que llevar a cabo para hacer bien cualquier tipo de construcción. Todo ello convierte a la geología en una profesión muy técnica que poco o nada parece tener con la ciencia. Sin embargo, la geología también se dedica a comprender aspectos básicos de nuestro planeta. Qué lo forma, cómo está constituido, cuál es su historia son solo algunas de las cuestiones que se plantea la geología como ciencia. Así es como surgen las disciplinas geológicas puramente científicas como son la vulcanología, la sismología, la oceanografía o la geoquímica, entre muchas otras. En resumen, la geología es oficio profesional, pero también es ciencia. De hecho es una de las ciencias que más impacto tiene y ha tenido en la sociedad, primero porque sin ella no gozaríamos de las últimas tecnologías (el coltan es necesario para los aparatos electrónicos actuales), pero también porque algunas de las teorías más conocidas por todos, como es el caso de la Tectónica de Placas, son teorías geológicas que nos recuerdan que la geología sí es una ciencia.

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A pesar de la imagen extendida en la ficción, los geólogos y geólogas somos tanto profesionales de un sector de gran importancia estratégica como científicos que estudiamos el planeta Tierra (imagen de la cueva de los Cristales, en Naica, obtenida de litfl.com).

Un largo servicio a la humanidad

La geología es una de las disciplinas científicas más importantes, no sólo porque ser una de las que más impacto social tiene, sino porque es también una de las más antiguas. Y es que el hombre siempre ha estado interesado en determinados recursos geológicos, algunos de los cuales nos hicieron la vida mucho más fácil (caso de las herramientas de «piedra»). Pero el ser humano, la especie Homo sapiens, solo es una especie más del amplio y ramificado árbol genealógico de los homínidos, y aunque solamos creernos especiales en muchas cuestiones, al menos en el tema de la geología no fuimos los primeros en mostrar interés por esta ciencia. Hoy en día tenemos constancia de la existencia de industria lítica (herramientas talladas en roca) desde hace más de 2 millones de años (Ma), mucho antes de que nuestra especie surgiera. Estos pioneros, cuyos trabajos en el tallado de rocas reciben el nombre de cultura olduvayense (Modo Técnico 1), corresponden principalmente con la especie Homo habilis, aunque también sabemos que este tipo de herramientos fueron fabricadas y utilizadas por especies del género Australopithecus. Esta primera industria lítica, que consistía en golpear unas rocas con otras para obtener herramientas muy rudimentarias pero efectivas (filos cortantes, núcleos, lascas, lascas retocadas y fragmentos de lascas), supuso un gran paso hacia lo que somos hoy en día. Y los conocimientos en geología fueron fundamentales para ello.

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La cultura olduvayense es la primera industria lítica de la que tenemos constancia y se llevaba a cabo con el golpeteo de unas rocas con otras (imagen obtenida de cenieh.es).

Durante miles de años las técnicas de tallado de las rocas fueron mejorando y con el tiempo se pasó de la cultura olduvayense a la cultura achelense (Modo Técnico 2), caracterizada por el empleo de piezas talladas ya por las dos caras (bifaces, hendedores…). Esto nos indica una elaboración más compleja que el primer modo, pero no se quedó ahí porque nuestra industria lítica fue perfeccionándose hasta llegar a la cultura musteriense (Modo Técnico 3), en la que las piezas eran trabajadas con otros materiales. Esta industria lítica es la que corresponde con la mayoría de herramientas neandertales que conocemos. Pero el Modo Técnico 3 no es el final de la llamada Edad de Piedra, pues después de la cultura musteriense llegaron las culturas del Modo Técnico 4, caracterizadas por la aparición de los mangos de madera o hueso, y ma´s tarde las del Modo Técnico 5, correspondiente ya con el Neolítico. Esta evolución de los modos de trabajar la piedra durante el Paleolítico y Neolítico son un ejemplo claro e incuestionable del peso de la geología en la evolución de las sociedades. Aunque no es el único que vemos, ya que al tiempo que nuestros antepasados fabricaban herramientas de piedra cada vez más sofisticadas, también descubrían la importancia de ciertos minerales, lo que nos llevó a la fabricación de pigmentos con los que poder pintar en las paredes. El arte rupestre nació gracias a la geología.

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Una de las manifestaciones del arte rupestre más importantes del mundo la encontramos en Altamira, donde podemos ver diversos animales como bisontes (Efe, tomada de elespanol.com).

El final de la Edad de Piedra llegó con otro gran cambio muy importante en nuestro modo de vida. Los elementos líticos de las culturas anteriores empezaron a ser sustituidos por otros materiales: los metales. En las llamadas Edades de los Metales se desarrollaron y asentaron diversas técnicas metalúrgicas cuyo objetivo era siempre el beneficio de algún elemento químico que después podía ser utilizado para fabricar aleaciones metálicas o para obtener metales más o menos puros. En esta nueva etapa de la historia de la humanidad la geología volvió a tener un papel fundamental, ya que esos elementos químicos se obtenían de minerales, cuyas acumulaciones en la corteza no son aleatorias. Por todo ello podemos afirmar, sin miedo a equivocarnos, que la geología ha estado siempre estrechamente relacionada con el ser humano y con la evolución de las sociedades durante miles e incluso millones de años. Una gran importancia de la que no siempre somos conscientes.

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Durante las edades de los metales la geología siguió teniendo un gran peso social. Era la encargada de aportar los metales que después se emplearían para un sinfín de utensilios y herramientas de diferentes usos (fuente: pinterest.es).

Una ciencia natural importante

La geología es ciencia, y es además una de las ciencias más antiguas de la humanidad. Muchas personalidades de gran relevancia en la historia han tenido interés por ella en mayor o menor medida. Aristóteles (384-322 a.C.), por ejemplo, ya hablaba de procesos geológicos en sus escritos y es además la primera persona que dio una prueba observable de que la Tierra era redonda. Más tarde tuvimos a Plinio el Viejo (23-79 d.C.), famoso naturalista romano que le dedicó, solo a la mineralogía, 5 de los 37 libros que componían Naturalis Historia, una extensa y completa obra enciclopédica en la que pretendía recopilar todo el saber del momento. Y su sobrino, Plinio el Joven (61-112 d.C.), describió con sorprendente exactitud cómo fue la erupción que acabó con Pompeya y con la vida de su tío, hasta tal punto de que todavía hoy en día es válida y su nombre sirve para denominar a ese tipo de erupciones violentas: las erupciones plinianas. Incluso el mítico Leonardo da Vinci (1452-1519) dedicó parte de su tiempo a la geología, ya que es el autor del corte geológico más antiguo del que tenemos constancia. Y qué decir de Charles Darwin (1809-1882), un hombre que a pesar de que siempre lo relacionamos con la biología, en realidad era geólogo. No solo explicó la formación de atolones, sino que además era miembro de la Sociedad Geológica, dedicó cuatro capítulos de El origen de las especies a la geología y uno de sus libros de cabecera era de geología.

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La muerte de Plinio el Viejo durante la erupción del Vesubio del año 79 ha sido ampliamente recreada en el arte. Esta ilustración en concreto fue realizada por Yan Dargent en 1870 para Histoire de météores (fuente: tomclarkblog.blogspot.com).

Son muchos los grandes hombres de ciencia que a lo largo de la historia se han fijado en la geología y supieron comprender su importancia como ciencia. Eso es algo que a veces parece que hoy en día hemos perdido, aunque solo es una impresión falsa. Porque el tiempo siempre pone a cada uno en su lugar y la geología siempre ha sabido encontrar su hueco en la sociedad, aunque la sociedad no siempre la sepa apreciar. A eso debemos añadir que en la actualidad las ciencias han evolucionado mucho y ya no es tan fácil discernir qué es biología y qué es geología, qué es química y qué es física. Eso podría parecer un problema, pero permite a la geología implicarse en estudios que a priori no parecen tan geológicos, recordándonos una vez más que las ciencias son parcelas creadas por el ser humano para facilitar el estudio del universo. Es por ello que en las últimas décadas se valoran tanto los trabajos con un enfoque multidisciplinar, un enfoque en el que varias ciencias se unen para comprender mejor un problema. Y ahí es donde la geología, como una de las primeras ciencias de la historia y la más importante de las ciencias naturales, tiene todavía mucho que decir.

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