Contextos geológicos españoles de relevancia internacional 16: Las cuencas cenozoicas continentales y los yacimientos asociados del Levante español

La geología estudia muchas cosas y está presente en múltiples aspectos de nuestra vida cotidiana. Pero de todo lo que estudia hay una que destaca por encima de todas las demás por el interés que suele suscitar en la sociedad: los fósiles. Saber cómo fueron los seres vivos que habitaron nuestro mismo planeta hace millones de años es algo que nos fascina y de lo que la paleontología nos habla. Los dinosaurios, que a su modo todavía conviven con nosotros, los míticos mamuts que cazaron nuestros antepasados o nuestros propios ancestros son solo algunos de los ejemplos más famosos de fósiles. Pero existen otros muchos menos conocidos que tienen un gran interés científico. En esta entrada hablaremos precisamente de algunos de ellos, o más bien de algunos de los yacimientos paleontológicos más importantes del Cenozoico de la península Ibérica, que definen uno de los 21 contextos geológico españoles de relevancia internacional.

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Hispanopithecus fue uno de los primeros habitantes homínidos de Europa y vivió en la región de Cataluña hace aproximadamente 9.5 millones de años. Recreación escultórica de Hispanopithecus laietanus que hay en el museo del Institut Català de Paleontologia Miquel Crusafont de Sabadell (fuente: evolution-involution.org).

Aproximación al Cenozoico de España

El Cenozoico es la última de las tres eras del eón Fanerozoico y comenzó hace 65 millones de años (Ma), cuando un bólido impactó contra la Tierra y causó una de las mayores extinciones masivas de planeta. Durante gran parte de estos 65 millones de años la península Ibérica ha sido un microcontinente propio con una historia propia que ha permitido, junto con su posición entre Europa y África, el desarrollo de una gran cantidad de endemismos (cerca de la mitad de especies identificadas) y de una diversidad de especies única, con organismos originarios de la región europea conviviendo con otros que procedían de la región africana. Estas características tan especiales de la flora y la fauna ibéricas, sumado a la gran diversidad de nichos ecológicos y microclimas existentes, son las claves de la gran importancia que tienen a nivel internacional los depósitos continentales del Cenozoico de la península Ibérica.

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Durante buena parte del Mioceno la comunicación entre el Atlántico y el Mediterráneo se producía por dos estrechos Norbético y Sur-Rifeño) y no por el actual estrecho de Gibraltar (fuente: jan.ucc.nau.edu).

Las cuencas cenozoicas ibéricas en conjunto cubren el 40% de la superficie de la península Ibérica y se encuentran distribuidas por todo el territorio peninsular. La mayoría de ellas son exclusivamente continentales, aunque hay algunas que además han registrado una sedimentación marina. Por la gran variedad y complejidad, las cuencas cenozoicas de la península han sido divididas a partir de varios criterios geológicos en cinco grandes grupos. De entre todas ellas en esta entrada vamos a hablar exclusivamente de las cuencas post-orogénicas de Aragón y Cataluña, ya que es en ellas donde encontramos algunos de los yacimientos paleontológicos de mamíferos del Cenozoico que tienen relevancia internacional.

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Principales unidades geológicas de la península Ibérica y Baleares. Los colores representan distintas edades de los materiales, de manera que los rosas corresponden con el Paleozoico (en su mayoría el macizo Ibérico), los verdes son los depósitos sedimentarios de las cuencas mesozoicas y los amarillos los rellenos de las cuencas cenozoicas (modificado a partir de Vera et al., 2004).

Los yacimientos de mamíferos de Aragón, Cataluña y el Levante

Muchos de los depósitos continentales del Cenozoico español tienen un importante y muy interesante contenido en fósiles de mamíferos. Ese es el caso de los yacimientos paleógenos y neógenos de la cuenca del Duero que han alimentado con sus fósiles la Sala de las Tortugas de Salamanca o los famosos yacimientos neógenos de la cuenca del Tajo. Pero por algún motivo ninguno de ellos, como es el caso de Corrales (Zamora), Mazaterón (Soria) o cerro Batallones (Madrid) están incluidos en este contexto, que está formado exclusivamente por los yacimientos de Aragón, Cataluña y el Levante. Todas ellas son cuencas intramontañosas post-orogénicas de Pirineos, el sistema Ibérico o la cordillera Costero-Catala que representan fosas tectónicas con un registro de micromamíferos (en especial de diferentes géneros de roedores) y de macromamíferos de gran importancia a nivel internacional.

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Ilustración de cómo pudo ser el medio en el que vivieron los animales encontrados en el famoso yacimiento madrileño de cerro de los Batallones, datado en hace 9 Ma (autor: Mauricio Antón).

La cuenca de Tremp, parte central del geoparque Orígens, es una depresión intramontañosa que forma parte del antepaís Surpirenaico. Dentro de esta cuenca se localiza el yacimiento de Fontllonga, internacionalmente conocido por tener la más continua secuencia continental del tránsito Cretácico-Paleógeno y por ser la única región en Europa donde vemos este tránsito en depósitos continentales. Dentro de este yacimiento encontramos los restos más antiguos de mamíferos europeos del Cenozoico, que pertenecían a un orden ya extinto, el orden Multituberculata. Los multituberculados fueron pequeños animales similares a roedores que surgieron en el Jurásico y que no se exintiguirían hasta el Oligoceno.

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Mapa geológico simplificado de la cuenca de Tremp, el lugar donde tenemos el registro más antiguo de mamíferos cenozoicos de toda Europa (modificado a partir de Martinius, 2012).

La cuenca del Vallès-Penedès es una fosa tectónica de tipo semigraben que se encuentra en el interior de la cordillera Costero Catalana. El relleno sedimentario de esta cuenca intramontañosa empezó en el Oligoceno Superior y duró hasta el Plioceno, con materiales sedimentarios principalmente continentales y un único episodio marino (Mioceno Medio) que ha podido ser correlacionado con la escala cronoestratigráfica internacional. Dentro de esta cuenca tenemos el yacimiento de Can Llobateres, en las cercanías de Sabadell, uno de los yacimientos de mamíferos del Mioceno Superior más importantes de Europa. En él se han encontrado cerca de 80 especies de mamíferos, entre ellos a Jordi, el ejemplar más completo que tenemos de Hispanopithecus laietanus, un homínido primitivo europeo de hace más de 5 Ma.

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Mapa geológico simplificado de la cuenca del Vallès-Penedès, indicando con números las paradas realizadas durante las jornadas que la Sociedad Española de Paleontología organizó en 2011 en la región (imagen tomada de Gibert y Casanova-Vilar, 2011).

En el sistema Ibérico se localiza la cuenca de Calatayud, de nuevo una fosa tectónica de tipo graben relativamente estrecha y alargada en dirección NW-SE. La depresión que actúa como cuenca se divide en dos cubetas separadas por el umbral de Daroca: la cuenca de Calatayud propiamente dicha al noroeste y la cuenca de Montalbán al sureste. La historia geológica de ambas comienza en el Eoceno y dura hasta el Plioceno Inferior, con los materiales paleógenos ubicados exclusivamente en la cuenca de Montalbán. En ella hay excelentes secciones ricas en fósiles que han sido datadas como Paleógeno, aunque los yacimientos más importantes corresponden con el Neógeno, concretamente con el Mioceno y el Plioceno Inferior. Es en ellos donde encontramos una elevada concentración de fósiles de mamíferos que convierten a la cuenca de Calatayud en el mejor y más completo registro paleontológico y cronoestratigráfico continental del mundo para el Mioceno-Plioceno.

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Izquierda: Localización geológica de la cuenca de Calatayud dentro del sistema Ibérico (Alonso-Zarza et al., 2014).  Derecha: Imagen del interior de la cuenca, fotografía realizada por Michael Hren (tomada de eurekalert.com).

Otra de las cuencas destacadas del sistema Ibérico es la cuenca de Teruel, que de nuevo corresponde con una fosa tectónica de tipo semigraben. En este caso la historia geológica empieza un poco después que la cuenca de Calatayud, a comienzos del Neógeno. Los depósitos de esta cuenca son materiales detríticos de origen aluvial que aparecen junto con yesos y calizas lacustres e incluso algunos sedimentos palustres, producidos en algunos casos en un medio profundo no oxigenado (con anoxia) que facilitó la excelente preservación de los restos fósiles. La cuenca suele dividirse en dos secciones, siendo la sección norte donde más yacimientos de macrovertebrados y microvertebrados se han localizado y donde más completo registro faunal tenemos.

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Esquema geológico de las fosas de Teruel y Jiloca (izquierda) e imágenes de algunas de las unidades sedimentarias de la cuenca: las calizas margosas de la unidad Páramo I (abajo) y las calizas de la unidad Páramo 2 (arriba), del Mioceno y el Plioceno respectivamente (García Pérez, 2015).

No incluidos inicialmente en el contexto, pero añadidos a él en 2013, son los yacimientos fósiles del levante español, de entre los que destacan tres. En el yacimiento de Buñol (Valencia) se ha encontrado una gran cantidad de especies de mamíferos de diferentes tamaños (rinocerontes, ardillas voladoras, cocodrilos, elefantes…) que vivieron en un clima más o menos húmedo que pudo corresponder con un ambiente de sabana. El yacimiento de Venta del Moro (Valencia), datado como Messiniense-Zancliense, se caracteriza por una asociación faunística única que llevó a la propuesta de un nuevo piso continental (Ventiense), con restos de vertebrados (camellos, hipopótamos, osos primitivos…), invertebrados y plantas que vivieron en las cercanías de un humedal dentro de un ambiente generalizado de sabana. El último yacimiento levantino es el yacimiento de Crevillent (Alicante), que posee numerosos afloramientos en materiales sedimentarios de una amplia diversidad de ambientes marinos y continentales.

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El yacimiento de Venta del Moro es uno de los yacimientos más importantes del levante español y forma parte del contexto geológico (imagen tomada de metode.es).

Las Edades de Mamíferos de Eurasia: los pisos continentales

La tabla cronoestratigráfica es un registro internacional para cuya construcción nos hemos basado fundamentalmente en el registro sedimentario marino, mucho más completo y por lo general también mucho más fácil de correlacionar a nivel global. Por eso, cuando tenemos depósitos de origen continental, suelen aparecer algunos problemas a la hora de establecer paralelismos con la escala bioestratigráfica marina, lo que nos ha llevado a intentar crear una subdivisión alternativa del Cenozoico continental. A estos pisos continentales se les ha denominado «Edades de Mamíferos», en referencia a la gran importancia que han tenido para su establecimiento los fósiles de mamíferos como criterio bioestratigráfico. En ese sentido las sucesiones continentales cenozoicas de las cuencas de Aragón y Cataluña, muy completas y relativamente fáciles de correlacionar, se han convertido en un excelente referente a escala continental.

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Las edades de mamíferos de Europa son pisos continentales propuestos para poder correlacionar en Europa y Asia los depósitos continentales. En España han sido propuestos varios de estos pisos, pero sólo tres (marcados en rojo) han sido aprobados como tales (imagen propia).

Dentro del Mioceno en España se han propuesto cuatro estratotipos continentales. El Rambliense es el más antiguo de ellos y correspondería con el Aquitaniense-Burdigaliense. Actualmente no está reconocido, aunque todavía su nombre se sigue usando en publicaciones para el territorio peninsular. Un poco más reciente es el Aragoniense, de edad Burdigaliense-Serravalliense, que actualmente ha sido sustituido casi por completo por el Astaraciense, si bien el Aragoniense incluía la parte más superior del Orleaniense. El Vallesiense (11.6-9 Ma) es un piso continental todavía reconocido a nivel europeo que forma parte del Tortoniense. El nombre de Vallesiense procede de la cuenca del Vallès-Penedès, ya que es en ella donde se han encontrado sus mejores secciones. El Vallesiense ha sido propuesto a partir de la llegada a Europa del género Hipparion, un grupo de mamíferos herbívoros lejanamente emparentados con los caballos actuales que tenían tres dedos en lugar de uno. El Turoliense (9-5.3 Ma) es otro piso continental reconocido que tiene su estratotipo en España, en concreto en la cuenca de Teruel. Hoy en día el Turoliense está definido por un aumento en la biodiversidad causada por la entrada de varios roedores de origen centroeuropeo (Parapodemus, Eozapus y probablemente Kowalskia). A estos estratotipos continentales del Mioceno hay que añadir el Octogesiense en el Oligoceno y el Alfambriense en el Plioceno.

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Hipparion es un género extinto de caballos prehistóricos cuya llegada a Europa desde América es considerado el criterio que sirve para determinar el comienzo del Vallesiense (autor: Mauricio Antón).

En resumen

La importancia bioestratigráfica de las cuencas cenozoicas de la península Ibérica es reseñable a nivel internacional gracias a la posición paleogeográfica y a la evolución paleoclimática de lo terrenos de Iberia durante el Paleógeno y el Neógeno. Gracias a ello se han descubierto una gran cantidad de especies nuevas, algunas de ellas únicas, pero también se han podido proponer cinco pisos continentales del Neógeno usados en la bioestratigrafía continental de Europa. De los 252 geosites reconocidos en 2021, 7 constituyen el contexto de las cuencas cenozoicas continentales y los yacimientos asociados del Levante español.

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Tabla con los 7 geosites que constituyen el contexto geológico de las cuencas cenozoicas continentales y los yacimientos asociados del Levante español (IGME).

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