Contextos geológicos españoles de relevancia internacional 9: El límite Cretácico-Paleógeno (K/Pg)

El tiempo en geología se divide en una serie de unidades de distinta jerarquía (eones, eras, periodos…) que no tienen siempre la misma duración porque sus límites los marcan grandes eventos a escala global. El Precámbrico finaliza con la llegada de organismos con conchas duras, mucho más fáciles de fosilizar, y el Cuaternario comienza con, entre otras cosas, la llegada del género Homo. Pero si hay un límite conocido por todo el mundo, no solo por los profesionales de la geología, ese es sin duda el que determina el fin del Mesozoico y el principio del Cenozoico. El límite Cretácico/Paleógeno (abreviado Límite K/Pg) está marcado por un gran evento de extinción reconocible en todo el mundo y del que en España tenemos ejemplares de gran interés internacional que definen uno de los 21 contextos geológicos españoles de relevancia internacional.

cronoestratigrafia_2013
La tabla cronoestratigráfica internacional nos muestra cómo dividimos el tiempo en geología en distintas unidades de diferente nivel.  Esta de aquí es la versión de 2013 en español, pero constantemente se va revisando y es frecuente que cada pocos años se actulice con una nueva tabla (fuente: stratigraphy.org).

Un límite entre dos eras

Hace 66 millones de años (Ma), un bólido de unos 10 km de diámetro impacto contra la Tierra en la península de Yucatán. Este impacto generó terremotos de grandes dimensiones, un inmenso tsunami que arrasó con las costas del Atlántico y causó una de las cinco mayores extinciones masivas de la historia de la Tierra. Como consecuencia dle impacto y del posterior invierno nuclear, se estima que el 75% de las especies continentales y marinas que habitaban la Tierra en aquel entonces desaparecieron para siempre. Los dinosaurios no avianos (recordemos que las aves son dinosaurios), de moluscos marinos como los rudistas del urgoniano, los amonites o los belemnites o de reptiles alados y marinos, entre otros muchos organismos, es uno de los criterios para determinar el fin del Mesozoico. Pero hoy en día tenemos otro que es mucho más concreto y que se aprecia en diferentes puntos del planeta: una pequeña capa oscura rica en iridio.

dinosaurios_extincion
Durante mucho tiempo la extinción de los dinosaurios fue tema de un intenso debate que todavía hoy en día no está del todo cerrado. Su datación en 66 Ma, junto con otros grandes eventos geológicos de la historia del planeta, fue gracias al uso de radioisótopos y hoy en día nos sirve para marcar el límite entre el Mesozoico y el Cenozoico (fuente: factoflife.net).

Hoy en día el estratotipo Daniense, que es el que corresponde con el límite K-Pg, se localiza en la sección El Kef, en Túnez, donde se ha identificado gracias a una delgada capa amarillenta con evidencias de impacto. Pero esta capa no solo aparece en esta sección, ya que también se ha identidicado en la sección de Gubio, en Italia, donde fue identificada la capa rica en iridio que sirvió de evidencia de que representaba el impacto de un gran cuerpo rocoso. No obstante, la capa que define el límite K/Pg no es siempre igual, ya que depende mucho del medio en el que se depositó la capa. Incluso en algunos lugares, como en México, donde hemos podido encontrar el cráter de impacto, el cráter de Chicxulub (hoy en día bajo el mar), el tránsito entre el Mesozoico y el Cenozoico aparece como depósitos caóticos de material grosero que fue eyectado en el impacto, microtectitas y hasta depósitos turbidíticos relacionados con el tsunami.

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En la sección de Gubbio, Italia, se identificó por primera vez el límite K-Pg, aunque al final el estratotipo del Daniense se encuentra en Túnez (fuente: historyofgeology.fieldofscience.com).

El Límite K-Pg en España

La península Ibérica es otro de los lugares del mundo donde podemos observar el límite K-Pg con claridad. Por su excelente localización y buena accesibilidad, así por cumplir otros requisitos de continuidad sedimentaria y contenido en fósiles, dentro de España tenemos no solo uno sino tres lugares donde el límite K-Pg es especialmente importante. En los tres los depósitos en los que lo encontramos son sedimentos marinos profundos que se depositaron en alguna de las cuencas marinas que rodeaban el microcontinente de Iberia durante el Cretácico Superior. Aunque también tenemos un cuarto punto en sedimentos continentales, si bien en él el límite no se aprecia a simple vista porque no hay ninguna capa especialmente llamativa que nos la indique. De hecho si sabemos que tenemos el tránsito Mesozoico-Cenozoico es solo por estudios magnetoestratigráficos que así nos lo indica.

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Durante el Cretácico Europa siguió siendo un archipiélago habitado por dinosaurios y otras formas de animales (reconstrucción paleogeográfica tomada de jan.ucc.nau.edu).

En Caravaca (Murcia) tenemos una de las secciones más completas del límite K/Pg, con una sucesión continua de depósitos marinos hemipelágicos compuesta de margas y calizas margosas en cuyo interior aparece un nivel de varios centímetros de espesor de arcillas de color gris oscuro. En la base de este nivel es donde está el límite, en forma de milimétrica capa rojizo-amarillenta. Muy similar a Caravaca es la sección de Agost (Alicante), donde de nuevo tenemos una capa de arcillas grises de 10 cm de espesor que en su base contiene una delgada capa rojizo-amarillenta de 2 mm. Pero sin duda alguna uno de los mejores lugares de España para ver el límite K-Pg, hasta el punto de que se llegó a considerar como el posible estratotipo del Daniense, es Zumaia (Guipúzcoa), en el geoparque de Costa Vasca. En este caso los depósitos son margas marrones y grises con una capa de arcillas oscuras en su interior.

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El flysch de Zumaia ha registrado millones de años de historia geológica, incluyendo el impacto meteorítico que acabó con los dinosaurios. En la punta de Algorri, en Zumaia, se puede ver con facilidad la capa de hollín que dejó este impacto hace 66 Ma (imagen modificada a partir ingurumena.ejgv.euskadi.eus).

En resumen

Tener lugares donde se pueda reconocer con facilidad el límite K/Pg siempre es importante porque estamos al que sin duda es el límite geológico más conocido del mundo. Y en España tenemos la enorme suerte de contar con al menos 3 lugares en los que lo podemos ver, 3 geosites que forman parte de los 252 reconocidos en 2021.

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Tabla con los 3 lugares de España que forman parte del contexto geológico del límite K/Pg por su excepcionalidad a la hora de identificar este límite estratigráfico tan importante (IGME).

Bibliografía

Gobierno Vasco: “LIG 43. Límite K/T en Zumaia“. En Inventario de Lugares de Interés Geológico en la Comunidad Autónoma del País Vasco. Ver online.

IGME: “PT003, Nivel de arcilla del límite K/T en Agost“. En Inventario de Lugares de Interés Geológico. Ver online.

IGME: “SB006, Límite Cretácico/Paleógeno y Paleoceno/Eoceno en el barranco del Gredero“. En Inventario de Lugares de Interés Geológico. Ver online.

Meléndez, A. y Molina, E. (2009): “The Cretaceous-Tertiary (KT) Boundary“. In: Spanish geological frameworks and geosites. An approach to Spanish geological heritage of international relevance (A. García-Cortés, Ed.), IGME, Madrid, 107-113.

Vera, J.A.; Barnolas, A; Bea, F.; Calvo, J.P.; Civis, J.; De Vicente,  G.; Fernández-Gianotti, J.; García-Cortés, A.; Pérez-Estaún, A.; Pujalte, V.; Rodríguez-Fernández, L.R.; Sopeña, A. y Tejero, R. (2004): “Introducción“. En: Geología de España (J.A. Vera, Ed.), SGE-IGME, Madrid, 1-17.

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