Los mayores terremotos de la historia

Los terremotos son eventos naturales repentinos y muy catastróficos que de momento no sabemos predecir y a los que es recomendable saber enfrentarse. Nunca sabemos cuándo viviremos uno de gran magnitud, aunque sí sabemos dónde se han producido los mayores terremotos y por tanto dónde hay más probabilidades de volver a vivir uno. En este post, y partiendo de los datos del Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS) y de otras fuentes, haremos un viaje por los 5 terremotos de magnitud superior a 9 que se han producido desde 1935, año en el que Charles Francis Richter (1900-1985) y Beno Gutenberg (1889-1960) desarrollaron la primera escala de magnitud (la famosa escala Richter, ya obsoleta). Todos ellos ocurrieron en la región Circumpacífica, con diferencia la de mayor actividad sísmica del planeta, y aunque cueste creerlo, sobre todo porque el cine de terremotos suele empeñarse en lo contrario, ninguna de nuestras paradas nos llevará a California. ¿Listos para el viaje? Vamos allá.

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Mapa topográfico de la región del Pacífico tal y como se obtuvo en 1969, pero indicando con círculos rojos la posición de los epicentros de los 5 mayores terremotos de la era instrumental.

Terremoto de Kamchatka de 1952  (Rusia)

La primera parada que haremos en este viaje espacio-temporal nos lleva a Rusia, concretamente a la fría península de Kamchatka. A las 16:58 hora UTC (04:58 hora local) del 4 de noviembre de 1952 se produjo en la costa un fuerte temblor al que le siguió  un destructivo tsunami formado por tres olas de 15 a 18 m de altura que llegaron unos 17 minutos después del evento sísmico. El terremoto de Kamchatcka de 1952, junto con el tsunami asociado (que llegó a lugares tan lejanos como Chile o Nueva Zelanda), destruyó algunos de los asentamientos de la península, produjo daños materiales estimados en más de 800 000 dólares y al menos 2600 muertes, la mayoría de ellas por la segunda ola del tsunami.

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El terremoto de Kamchatka de 1952 ha sido uno de los mayores terremotos del último siglo, aunque no uno de los más destructivos (fuente: listovative.com).

La península de Kamchatka es una región muy activa que a lo largo del s. XX ha vivido 3 terremotos de magnitud superior a 8 (1923, 1952 y 1959). El terremoto de Kamchatka de 1952 fue el mayor de los tres y alcanzó una magnitud Mw 9, con un hipocentro situado a unos 21.6 km de profundidad. El motivo de esta gran actividad sísmica se debe a que la península de Kamchatka se localiza en un borde destructivo asociado con la subducción de la placa del Pacífico bajo la placa de Okhotsk. Esta subducción es la misma que afecta también al norte de Japón.

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Izquierda: Mapa de la península de Kamchatka con las principales estructuras geológicas del arco Kamchatka-Aleutianas. Derecha:Visualización tridimensional de la subducción de la placa de Pacífico bajo la placa de Okhotsk, responsable de los principales terremotos de la región, incluido el de 1952 (Portnyagin & Manea, 2008).

Terremoto de Tohoku de 2011 (Japón)

El segundo terremoto que veremos en este viaje nos lleva a unos kilómetros al sur del anterior, solo que varias décadas hacia el presente. El 7 de marzo de 2011, a las 14:46 hora local, se produjo un fuerte temblor de 6 minutos de duración que desencadenó un espectacular tsunami que alcanzó la costa 10-30 minutos después. Las olas que se generaron fueron de 6 a 8 m de altura, aunque se alcanzaron los 39 m en la península de Omoe, y no solo arrasaron parte de la costa oriental de Japón, sino que cruzaron todo el Pacífico y llegaron a lugares tan alejados del epicentro como Antártida, donde causaron la ruptura de varios icebergs, o Chile, donde se registraron olas de 2 m de altura. En total 13 135 personas fallecieron directa o indirectamente por el terremoto, más de 45 000 edificios fueron destruidos y la central nuclear de Fukushima se vio seriamente dañada, causando la segunda mayor catástrofe nuclear de la historia.

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El terremoto de Tohoku de 2011, más conocido como el terremoto de Fukushima, generó un tsunami que asoló la costa de Japón y llegó incluso a la Antártida (fuente: experiencejapan.ie).

El terremoto de Tohoku se produjo a unos 29 km de profundidad bajo el océano Pacífico y se le ha calculado una magnitud Mw 9.1. Y al igual que los dos anteriores, de nuevo su origen estuvo en la subducción de una placa litosférica, en este caso otra vez la de la placa Pacífica bajo la placa de Okhotsk, representada aquí por el arco volcánico de Japón. El terremoto de Tohoku de 2011, más conocido como el terremoto de Fukushima, sorprendió a muchos porque hasta él se creía que en esta región no se viviría un terremoto con una magnitud superior a 8.5, que era la más grande que habíamos detectado hasta ese momento. En cuanto a la erupción del volcán Shinmoedake que ocurrió tres días después, muchos consideran que fue consecuencia de este terremoto, pero debemos tener en cuenta que el mismo volcán ya había experimentado una erupción tres meses antes del evento sísmico, por lo que esa relación queda en entredicho. Y como dato, el Terremoto de Tohoku hizo que el eje terrestre del planeta se desviase unos centímetros para conservar su momento de inercia, así como que la duración del día se acortó en 1.8 microsegundos al acelerarse la rotación terrestre.

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Japón es un arco volcánico producido por la subducción de dos placas tectónicas que producen una gran y constante actividad sísmica. En el caso del terremoto de Tohoku de 2011, la causa fue la subducción de la placa del Pacífico bajo la placa de Okhotsk (USGS).

Terremoto de Sumatra de 2004 (Indonesia)

En el último cajón de los mayores terremotos registrados con instrumentos tenemos de nuevo un sismo que seguro que muchos todavía recordaréis. El 26 de diciembre de 2004, a las 7:58 de la mañana (hora local), un terremoto que duró 3-4 minutos desencadenó un inmenso tsunami formado por olas de hasta 30 m de altura que se desplazaron por todo el océano Índico y causaron graves daños en la costa oriental de África y en Madagascar. Entre el terremoto y el tsunami, sobre todo este último, perdieron la vida 227 898 personas, convirtiendo así este sismo en el quinto terremoto más mortífero de la historia y el peor de los que componen esta lista.

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Imagen del tsunami provocado por el terremoto de Sumatra-Andamán de 2004 a su llegada a Ao Nang, en el centro de la provincia tailandesa de Krabi (fuente: wikipedia.org).

El terremoto de Sumatra-Andamán, como es conocido por la comunidad científica, alcanzó una magnitud Mw 9.1, tuvo su hipocentro a 30 km de profundidad y se estima que causó un desplazamiento del terreno de 20 m. Su origen de nuevo está asociado con un borde destructivo, ya que en Sumatra se produce la subducción de la placa Índica bajo la microplaca de Birmania, normalmente incluida dentro de la placa Euroasiática. Por tanto estamos de nuevo ante un movimiento tectónico de megafalla inversa, o más bien de megacabalgamiento (ver Las «piedras» se doblan).

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Diagrama del borde convergente del oeste de Sumatra, donde la litosfera oceánica de la placa Indo-australiana subduce bajo la litosfera continental de la placa Euroasiática (fuente: Earth Observatory of Singapore).

Terremoto de Alaska de 1964 (USA)

La plata de este podio sísmico lo ostenta el único terremoto que veremos en nuestro viaje que ha ocurrido en Estados Unidos. El 27 de marzo de 1964, Viernes Santo, a las 17:36 hora local, se produjo un sismo de 3 minutos de duración que de nuevo causó un tsunami, esta vez constituido por olas de hasta 67 m de altura que arrasaron con todo a su paso. A pesar de que es el mayor terremoto de la historia de Estados Unidos, el terremoto de Alaska de 1964 causó tan solo 131 muertes, de las cuales solo 9 fallecieron por el propio terremoto. De hecho la mayoría de los daños que causó, estimados en unos 311 millones de dólares de la época (actualmente 2300 millones), fueron el resultado de pequeños tsunamis que se produjeron no por el sismo en sí sino por los deslizamientos de tierra que hubo después. No siempre los daños de los terremotos son debidos directamente al propio movimiento sísmico.

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El terremoto de Alaska de 1964 causó varios tsunamis que arrasaron la región. Imagen de las vías del tren tras el movimiento sísmico (USGS).

El terremoto más grande de la historia de Estados Unidos, al menos desde que tenemos instrumentos para medir la magnitud de los terremotos, se produjo a una profundidad de 25 km y alcanzó una magnitud Mw 9.2. Se ha estimado además que causó un desplazamiento vertical del terreno de casi 12 m, lo que puede ayudar a explicar también todos los deslizamientos que vinieron con él. En cuanto a su origen, una vez más estamos ante un movimiento de subducción, el de la placa Pacífica bajo la placa Norteamericana.

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El terremoto de Alaska de 1964, muchas veces denominado como el terremoto de Viernes Santo, se produjo en una zona de gran actividad sísmica: el arco Alaska-Aleutianas (USGS).

Terremoto de Valdivia de 1960 (Chile)

Y llegamos al cajón más alto del pdio, al terremoto más grande de la historia reciente. El domingo 22 de mayo de 1960, a las 15:11 de la tarde (hora local), un sismo afectó al centro de Chile y propició la inestabilidad de numerosos terrenos que acabaron por desencadenar numerosos desprendimientos de gran magnitud. El temblor, como todos los que hemos visto en esta entrada, fue seguido de un tsunami formado por olas de más de 25 m de altura que arrasaron con todo lo que encontraron a su paso, matando a cientos de personas y destruyendo numerosas construcciones y fortificaciones de la época colonial española. Pero este tsunami también cruzó el Pacífico y causó importantes daños en costas tan alejadas como Hawái, Japón o incluso Filipinas, donde todavía llegaron a registrarse olas de más de 10 m. En total el número de muertes causadas por el evento de manera directa e indirecta no está claro del todo, aunque se barajan en la actualidad desde los 2200 fallecidos hasta los 6000, si bien el número más probable sea de 1600 muertes. Los daños materiales se han valorado en 400-800 millones de dólares.

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El terremoto de Valdivia de 1960 es el mayor terremoto que hemos registrado desde que tenemos instrumentos. Sus consecuencias fueron muy grandes incluso a nivel geográfico al modificar la geografía de la región de Valdivia (fuente: global.britannica.com).

La costa de Chile es una región sísmicamente muy activa en la que se han producido numerosos terremotos a lo largo de su historia, muchos de ellos de gran importancia y magnitud, como fueron los terremotos de Valdivia de 2010 (Mw 8.8) y de 2015 (8.4) o el terremoto de Arica de 1868 (estimado en Mw 9). Esto es debido a que Chile se encuentra en un borde destructivo muy importante en el que la placa de Nazca (norte) y la placa Antártica (sur) subducen bajo el continente sudamericano. El resultado de estos movimientos tectónicos es la formación de los Andes, la generación de grandes terremotos y un vulcanismo muy interesante. En el caso del terremoto de Valdivia de 1960, cuyo hipocentro se localizó a 25 km de profundidad y alcanzó una magnitud Mw 9.5, fue la placa de Nazca la que subdujo. Este terremoto tuvo graves consecuencias geográficas, ya que desvió ríos, levantó y hundió regiones enteras (algunas de las cuales acabaron bajo el mar) y muy probablemente desencadenó la erupción del volcán Puyehue, ocurrido tan solo 38 horas después.

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Esquema del contexto geológico en el que se formó el terremoto de Arica como consecuencia de la subducción de la placa de Nazca bajo la placa Sudamericana (gotbooks.miracosta.edu).

Consideraciones finales

Los 5 terremotos que hemos visto en este post, los mayores de la era instrumental, tienen una serie de características comunes que nos sirven para saber qué podemos esperar en un futuro. En primer lugar vemos que, aunque los terremotos se concentran sobre todo en los bordes de placa, es en los bordes destructivos en los que se alcanzan las mayores magnitudes. También hemos visto, de una manera práctica, que mayor magnitud no implica mayor destrucción (intensidad), ya que los daños de un terremoto también dependen de otros aspectos que nada tienen que ver con el propio terremoto (densidad de población, calidad de las construcciones…). Aunque sin duda lo más llamativo es que, a pesar de que el cine de terremotos nos suele hablar de Estados Unidos, lo cierto es que el país con mayor actividad sísmica es Chile, el único que ha vivido dos terremotos de magnitud Mw 9 en los últimos 200 años.

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Imagen del puerto de Coquimbo, al norte de Santiago de Chile, después de ser afectado por un terremoto de magnitud 8.3 (fuente: New York Times).

Bibliografía

Duputel, Z.; Rivera, L.; Kanamori, H. & Hayes, G. (2012): «W phase source inversion for moderate to large earthquakes (1990–2010)«. Geophysical Journal International, 189(2), 1125-1147.

Portnyagin, M. & Manea, V.C. (2008): «Mantle temperature control on composition of arc magmas along the Central Kamchatka Depression«. Geology, v. 36, nº 7, p. 519-522.

USGS: «20 Largest Earthquakes in the World«. Ver online.

USGS: «M 9.0 – 89 km ESE of Petropavlovsk-Kamchatsky, Russia«. Ver online.

USGS: «M 9.1 – 2011 Great Tohoku Earthquake, Japan«. Ver online.

USGS: «M 9.1 – 2004 Sumatra – Andaman Islands Earthquake«. Ver online.

USGS: «M 9.2 – 1964 Prince William Sound Earthquake, Alaska«. Ver online.

USGS: «M 9.5 – 1960 Great Chilean Earthquake (Valdivia Earthquake)«. Ver online.

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