La calidad de las aguas en España

Todos sabemos que el agua es una de las sustancias más importantes para la vida, aunque el ser humano rara vez la valora como se merece. Preferimos pegarnos por otras sustancias naturales como el petróleo o ciertos minerales de los que extraemos elementos químicos de gran importancia estratégica simplemente porque el agua al parecer abunda, cae del cielo o corre formando ríos e inmensos mares. Pero en realidad el agua potable, que es el que necesitamos para vivir, no es tan abundante, ya que de toda la cantidad de agua que hay en el planeta, la mayoría en los océanos y por tanto salada, solo una pequeña porción es apta para el consumo. Ya sea por la existencia de microorganismos dañinos o sustancias tóxicas o poco aconsejables para la salud, por problemas de contaminación natural o antrópica, o simplemente porque no está disponible para nosotros, es muy poco el agua que en realidad podemos consumir. En esta entrada vamos a tratar la calidad de las aguas de la península Ibérica, en su conjunto y sin entrar en demasiados aspectos técnicos, aunque sí abordaremos un poco dónde se encuentra la mejor agua del grifo y dónde la peor.

vertido
La calidad del agua para consumo humano es uno de los grandes problemas a los que se enfrenta la sociedad (fuente: soñar7.com).

Las aguas naturales

Nuestro recorrido lo vamos a empezar haciendo un repaso a los tipos de aguas naturales a las que normalmente tenemos acceso. Por un lado tenemos las aguas superficiales, que son las que constituyen los ríos y los arroyos, pero también los lagos, las charcas o incluso los embalses (entre otros), y que cuando se desplazan lo hacen constituyendo la escorrentía superficial y subsuperficial. Por otro lado tenemos las aguas subterráneas, que son las que se encuentran en profundidad ocupando los poros de las rocas y constituyendo los denominados acuíferos (si el agua circula con relativa facilidad), acuitardos (si el agua circula con dificultad) o acuicludos (si el agua que contienen no circula), de manera que cuando se desplazan en los dos primeros casos definen la escorrentía subterránea. Ambos tipos, aguas superficiales y aguas subterráneas, son en realidad aguas meteóricas que forman parte del ciclo hidrológico, ya que recordemos que también existían otros tipos de aguas que no forman parte del ciclo hidrológico: las aguas juveniles (jamás han entrado en el ciclo) y las aguas fósiles (hace mucho tiempo que salieron del ciclo al quedar atrapadas).

escorrentia
El agua de las precipitaciones puede tomar tres caminos después de caer: ser captada por las plantas, volver a la atmósfera por medio de la evapotranspiración o fluir por el terreno, ya sea en superficie o de manera subterránea (imagen tomada de Apuntes de Hidrogeología, de F. Javier Sánchez San Román, Universidad de Salamanca).

Según la legislación española el agua es de todos, por lo que una persona no puede controlar ningún tipo de flujo, ni si quiera el agua de los pozos para regadío. Pero no todo el agua es igual de bueno para una actividad concreta, ya que la calidad va a depender también del uso que se le vaya a dar, pues no es lo mismo si se destina para consumo humano que si se usa para la agricultura. Tampoco se usa por igual el agua de origen subterráneo que las aguas superficiales. Por ejemplo, en el año 2013 la mayoría del agua empleada para consumo humano en España procedía de aguas subterráneas (59.8%) y no de aguas superficiales (40.2%). Esto es muy importante a la hora de hablar de la calidad de agua de consumo, ya que las aguas subterráneas tienen un tiempo de recarga mucho más lento y su contaminación no es tan visibile con la de las aguas superficiales.

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En el año 2013 el volumen de agua captada para consumo humano fue un 59.8% de origen subterráneo, un 39.7% agua superficial y solo un 0.5 % agua procedente de la desalinización del mar (datos del Informe técnico de la calidad del agua de consumo humano en España el año 2013).

Calidad de las aguas españolas

Hay muchas formas de medir la calidad del agua en función de varios parámetros, como puede ser la turbidez o las características químicas. En España se emplea desde los años 80 el Índice de Calidad General (ICG), que a partir de una combinación de 23 parámetros otorga valores que van de 0 (agua muy contaminada) a 100 (agua sin contaminar). Gracias a este índice podemos clasificar las aguas en cinco categorías de calidad: excelente (100-85), buena (85-75), regular (75-65), deficiente (65-50) y mala (<50). ¿Y cómo es la calidad del agua en España? Los informes de SINAC (Sistema de Información Nacional de Agua de Consumo) de los últimos años han concluido que la calidad del agua del grifo en España es buena o excelente, con el 99.3% de los análisis (que representan el 90% del agua consumida por la población) superando satisfactoriamente los límites establecidos por la ley vigente.

calidad_aguas
En España las aguas de las cuencas del norte tienen una calidad excelente (Galicia Costa y Norte I), mientras que las del Mediterráneo y el sur (Guadiana-II, Cataluña y Guadalquivir) son las que presentan con mayor frecuencia aguas de calidad mala o deficiente (fuente: IGN).

Contaminación química del agua

La dureza es el principal parámetro químico y se define como la concentración de compuestos minerales (sobre todo sales de magnesio y calcio) que hay en un volumen determinado de agua. Las aguas blandas tienen menos contenido en estas sales y por ello podemos considerarlas «mejores», ya que las aguas duras tienen mucha cal que afecta de forma negativa a la vida útil de nuestras lavadoras y facilita la formación de cálculos renales. En España las aguas más duras se localizan en el levante y el sur de la península y están muy relacionadas con la propia geología del suelo, pues es en estas áreas donde tenemos la mayoría de rocas carbonadas. De esta manera las áreas graníticas del macizo Ibérico o las áreas en cuencas terciarias detríticas con pocos carbonatos van a aportar por lo general aguas más blandas que aquellas zonas asentadas sobre carbonatos. En cuanto al ranking de capitales, Ávila, Madrid y Segovia son las tres que tienen las aguas más blandas, mientras que las aguas más duras salen en los grifos de Palma de Mallorca, Alicante, Almería, Ciudad Real, Barcelona y Murcia.

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La dureza es un parámetro químico de la calidad del agua que está muy relacionado con la geología. En España las aguas más duras se encuentran en la mitad oriental y en Canarias (fuente: alteraqua.com).

Otro parámetro químico muy importante que se considera es la presencia de determinadas sustancias tóxicas o peligrosas para la salud, de entre las que destacan los metales pesados, aunque también se miden otras sustancias como son el cianuro, el benceno o el contenido en nitratos y nitritos. Con el nombre de metales pesados definimos a un grupo de elementos químicos de alto peso atómico y elevada toxicidad que no necesariamente son metales (el arsénico o el selenio, que son semimetales, también están incluidos). Algunos de estos elementos son tan tóxicos que existen graves enfermedades asociadas a ellos, como es el caso del saturnismo con el plomo o la enfermedad de Minamata con el mercurio. Además, hay también quienes creen que una de las causas de la caída del Imperio Romano fue el abuso de plomo, que usaban en cubertería, tuberías, cubiertos e incluso para endulzar vino, y que entre otras cosas causa enfermedades nerviosas y esterilidad.

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Los metales pesados son un grupo de varios elementos químicos (no todos metales) que se caracterizan por su toxicidad y su elevado peso atómico (imagen modificada a partir de wikipedia.org).

Dentro de los metales pesados, que trataré en un futuro por su importancia como contaminantes, voy a destacar solo uno por su alta toxicidad y por ser relativamente abundante en la naturaleza. El arsénico está presente en las aguas de la península en concentraciones muy bajas que rara vez llegan a suponer el 10% de la concentración máxima establecida por la ley, aunque en algunas aguas subterráneas con gran oscilación del nivel freático se puede superar, de manera natural, ese máximo en unas 1200 veces. Los minerales principales de arsénico son muy habituales en áreas mineras con sulfuros de metales, lo que hace que sean normal que en estas áreas tengamos las concentración más altas en arsénico. Así, los mayores valores de arsénico se encuentran sobre todo en Andalucía (Faja Pirítica Ibérica), aunque también se han identificado aguas subterráneas en la cuenca del Duero y en el Terciario de Madrid con elevadas concentraciones naturales de arsénico. En cualquier caso, una mina no tiene porqué implicar una liberación de arsénico al medio, ya que este puede no estar presente y, en caso de estarlo, puede no ser móvil. En ese sentido las condiciones físico-químicas son muy importantes porque determinan la solubilidad de las diferentes formas de arsénico.

Conclusiones generales

El agua de consumo en España es buena, aunque la contaminación de los ríos por el vertido de las aguas residuales de industria y población es un problema alarmante a tener en cuenta para un futuro. También es notorio que aquellas regiones con menos precipitaciones (ver La ciencia de las precipitaciones), que corresponde con el levante y sur de la península, tienen una calidad bastante peor de las aguas de sus ríos, por lo general bastante contaminados en prácticamente todo su recorrido. Esto contrasta enormemente con la cornisa Cantábrica, donde la mayoría de puntos de análisis de aguas han dado valores de calidad buenas o excelentes, quizá porque las mayores precipitaciones de esta zona ayudan a diluir las contaminaciones en caudales mayores.

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La calidad de las aguas de los ríos en España es por lo general buena, aunque se aprecian grandes diferencias entre el norte y el sur, con un especial mal estado en el caso de la cuenca del Guadalquivir (fuente: IGN).

Pero más preocupante que la situación de las aguas superficiales sea la situación de las aguas subterráneas. En este caso, España es un país que está sobreexplotando de manera alarmante sus recursos hídricos subterráneos. De nuevo las regiones más negativas se localizan en el levante, en Andalucía y en Canarias, y de nuevo la causa de esta distribución puede deberse a las condiciones de precipitaciones, ya que no debemos olvidar que los acuíferos se alimentan también del agua de lluvia y del agua de los ríos (no es agua que está ahí porque sí). También quiero aclarar que en este caso tenemos muchas regiones en blanco debido a que esas regiones carecen de acuíferos, en la mayoría de los casos porque estamos ante materiales ígneos del macizo Ibérico (por ejemplo en Galicia). Esta sobreexplotación incuestionable tiene un gran impacto de cara al futuro porque no solo conlleva que cada vez tenemos menos agua en el subsuelo, sino que en muchos casos este agua puede sufrir una pérdida de su calidad e incluso a que se contamine de manera natural.

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Los acuíferos españoles tienen por lo general mala calidad y están sobreexplotados, en su mayoría por la presencia de pozos ilegales todavía sin identificar que están haciendo muy difícil regular el agua que se extrae (fuente: IGN).

Bibliografía

Calidad del agua de consumo humano en España. Informe técnico del año 2011. Ministerio de Sanidad, Servicios Sociales e Igualdad.

Calidad del agua de consumo humano en España. Informe técnico del año 2013. Ministerio de Sanidad, Servicios Sociales e Igualdad.

Cama, J; Rovira, M.; Ávila, P.; Pereira, M.R.; Asta, M.P.; Grandia,  F.; Martínez-Lladó, X. y Álvarez-Ayuso, E.: Distribución de arsénico en la región Ibérica.

Instituto Geográfico Nacional (IGN): “Sobreexplotación y contaminación de acuíferos“. Ver online.

Libro Blanco del Agua en España. Centro de Publicaciones, Secretaría general Técnica, Ministerio de Medio Ambiente, 2000.

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