El hombre contra el volcán. Las principales erupciones de la historia

¿Cuáles han sido las mayores erupciones de la historia? Después de ver qué son los volcanes, cómo los clasificamos o en qué consisten el riesgo volcánico, en esta entrada vamos a resumir, en orden cronológico, los principales eventos eruptivos del Holoceno (últimos 11 700 años). Para elegir esta pequeña lista de 6 erupciones no me he basado solo en el Índice de Explosividad Volcánico (IEV), ya que también he tenido en cuenta otros factores como la importancia de la propia erupción y el número de víctimas. La mayoría de erupciones que resumiré brevemente tuvieron un IEV 7, aunque hay algunas que no llegaron a ese valor, y ninguna alcanzó el IEV 8, pues la última erupción de estas características ocurrió hace 26 000 años.

lava_noche
La lava es el material fundido que emerge y fluye, en parte desgasificado, por la superficie del planeta. En función de su composición química las lavas pueden ser más fluidas (básicas) o más viscosas (ácidas), lo que va a repercutir en el riesgo volcánico y la tipología de la erupción (fotografía de lavas fluidas en Hawái, obtenida de astralisphotography.com).

Santorini (1620 a.C.)

La primera gran erupción del Holoceno ocurrió en la isla de Santorini (Grecia), dentro del mar Egeo. La llamada erupción Minoica ocurrió hace unos 3600 años y se ha calculado que debió ser de IEV 6-7. Esta erupción se produjo porque el agua del mar penetró en la cámara magmática y al entrar en contacto con el magma pasó a fase vapor, haciendo que la presión de interior aumentase hasta que la isla no lo soportó más y saltó por los aires. La violenta explosión resultante destruyó parte de la isla y generó tsunamis de 35-150 m de altura que llegaron a arrasar la costa norte de la isla de Creta, a 110 km de distancia. La cantidad de material piroclástico emitido durante el evento, que fue expulsado a más de 30 km de altura, se ha estimado en unos 100 km3, por lo que su impacto debió ser enorme no solo en la región del Mediterráneo Oriental. De hecho algunos autores creen que esta erupción marcó enormemente a muchas de las civilizaciones de la antigüedad, y reflejo de ello son algunos mitos como el de la Atlántida o las famosas plagas de Egipto se han relacionado con ella. Incluso hay un mito que rodea la caída de la dinastía Xia en China que se asocia con esta erupción.

santorini_satelite
Vista de satélite de la isla de Santorini en la actualidad. Se puede ver cómo sólo queda el borde de la caldera, con el centro cubierto por el mar y con un nuevo cono volcánico emergiendo (modificado de jpl.nasa.gov).

La mayoría de erupciones de Santorini se han producido bajo el mar y han terminado con el nacimiento de una nueva isla. En el s. XX hubo tres erupciones (1928, 1941 y 1950) y las tres fueron relativamente explosivas, ya que en todas ellas hubo intervención del agua del mar. Es decir, todas ellas fueron erupciones hidromagmáticas. Actualmente en la isla viven unas 2000 personas y la cámara magmática sigue llenándose poco a poco, por lo que es cuestión de tiempo de que volvamos a tener una nueva erupción, que no tiene por qué ser tan violenta y explosiva como la que hubo en la edad de Bronce.

erupcion_santorini
La erupción del Santorini puede ser el origen de muchos de los mitos de diferentes culturas de todo el globo, como es el caso del famoso mito de la Atlántida (autor: Timothy Finch).

Vesubio (año 79)

La erupción del Somma-Vesubio del año 79 es la primera erupción volcánica descrita de forma más o menos científica. La descripción que hizo Plinio el Joven de la columna eruptiva no solo es muy correcta, sino que ha llevado a que en su honor ese tipo de columnas se llamen plinianas, igual que el tipo de erupción que las generan. La erupción del añó 79 fue de IEV 5, pero eso no impidió que marcase profundamente a la sociedad romana, desviase cursos fluviales y sepultase ciudades enteras. El Somma-Vesubio aquel día no expulsó una gran cantidad de material fundido, sino que la erupción fue más bien una cuestión de piroclastos. La columna eruptiva ascendió unos 30 km de altura y gracias a los vientos se desplazó sobre todo hacia el sur, sumiendo en la oscuridad a la poblaciones cercanas. Aunque lo más importante de esta erupción fueron los letales flujos piroclásticos que arrasaron con Pompeya y Herculano y mataron a todos los ciudadanos que aún quedaban en ellas. Algunas estimaciones afirman que esta erupción causó 33 000 muertes, entre ellas la del famoso naturalista y militar romano Plinio el Viejo, tío del anterior.

vesubio
Imagen del Vesubio visto desde las ruinas de Pompeya. El volcán napolitano es uno de los que mayor riesgo tienen el planeta, ya que en sus alrededores habitan más de 3 millones de habitantes que podrían verse afectados por una futura erupción violenta como la que acabó con Pompeya, Estabia y Herculano (fuente: historiaragon.com).

La erupción del año 79 es la tercera más letal del Holoceno, aunque desde entonces el Vesubio, a pesar de que ha vuelto a entrar en erupción en varias ocasiones, no lo ha vuelto a hacer con la misma fuerza como entonces. La más grande de todas estas erupciones fue de IEV 4 y se produjo en 1631, cuando murieron unas 3000 personas como cosecuencia de ella. Y ya en el s. XX tenemos varias de pequeña entidad, la última y más fuerte ocurrió en 1944 y destruyó varias aldeas y unos 78-88 aviones de combate. Como es evidente el riesgo de una nueva erupción existe, pero el mayor problema reside en los tres millones de personas que habitan en las cercanías y que deberían estar preparadas para una rápida evacuación.

pompeya_restos
Imagen de uno de los cuerpos sepultados durante la erupción del Vesubio. Todavía se pueden identificar muy bien los rasgos faciales del individuo, en especial sus ojos, la nariz y la cara torcida en una mueca (fuente: 3dprintingindustry.com).

Taupo (año 180)

La tercera erupción de esta lista nos lleva a las antípodas. El lago Taupo es una caldera volcánica, actualmente inundada, que se encuentra en el centro mismo de la isla Norte de Nueva Zelanda. Las rocas del Taupo son riolitas, rocas muy ácidas (>69% de sílice) y por tanto muy viscosas que suelen implicar el desarrollo de violentas erupciones muy explosivas. De hecho la historia eruptiva del Taupo ha sido bastante explosiva, con dos grandes eventos principales de gran importancia: el evento Oruanui, última erupción de IEV 8 de la que tenemos constancia; y el evento Hatepe, que es el que nos ocupa aquí. La erupción del año 180 alcanzó un IEV 7 y causó tsunamis que afectaron sobre todo en los alrededores. Se estima que con este evento se emitió unos 120 km3 de ceniza a la atmósfera, una gran cantidad de material que fue capaz de teñir el cielo de rojo en lugares tan lejanos de Nueva Zelanda como son Roma o China. Afortunadamente el ser humano no había llegado aún a las islas, ya que sus primeros pobladores, los maoríes, no llegarían hasta 1280, por lo que esta erupción no causó ninguna muerte.

taupo_lago
El lago Taupo es el cráter del antiguo volcán del mismo nombre que protagonizó una de las mayores erupciones de los último siglos (fuente: nasa.gov).

Apenas conocemos la historia eruptiva del Taupo, aunque sabemos que después del evento Hatepe ha habido una erupción muy pequeña en el s. III. Desde entonces no se conoce ninguna erupción, pero eso no quiere decir que el Taupo esté extinto, ya que la actividad de las fumarolas submarinas de la región indican que el volcán solo está dormido y a la espera de volver a despertarse. Cómo de violento será o cuándo lo hará es algo de lo que no tenemos ni idea, por lo que los tres millones y medio de personas que habitan en la isla viven bajo un riesgo volcánico mínimo, pero no inexistente.

Tambora (1815)

El 10 de abril de 1815 el monte Tambora, en la isla de Sumbawa (Indonesia), entró en erupción con una violenta explosión que se estima pudo liberar una energía de 800 megatones, más de 50 000 veces la energía liberada por la bomba de Hiroshima. La erupción, de IEV 7, llegó a ser oída a 2600 km de distancia y emitió 150 km3 de ceniza que en forma de una inmensa columna de 43 km de altura que produjo un pequeño invierno nuclear con el que la temperatura del planeta bajó 0.5º C. Se produjeron tsunamis de hasta 4 m de altura  que arrasaron con las islas cercanas y el propio edificio volcánico pasó de 4300 m de altitud a 2850 m. La erupción del Tambora es la erupción más mortal que se conoce al causar, según algunas estimaciones, unas 92 000 muertes, 10 000 de ellas directamente por la erupción y otras 70 000 por el hambre y las enfermedades que la sucedieron. Pero esta erupción es también muy importante porque gracias a ella existe Frankenstein, o el Moderno Prometeo, que Mary Shelley escribió en el verano de 1816, cuando el mal tiempo llevó a ella y a otros escritores a contar cuentos de fantasmas.

tambora
La erupción del Tambora del año 1815 es la última gran erupción de la historia de la humanidad y fue capaz de descender la temperatura del planeta en 0.5º C (imagen obtenida de wikipedia.org).

Actualmente el Tambora sigue siendo un volcán activo, pero sus últimas erupción apenas se han sentido por la población de la propia isla. De hecho, la última de la que se tiene constancia ocurrió en 1967 y no fue explosiva (IEV 0), aunque recientemente se ha empezado a especular con la posibilidad de que haya habido otra en 2011, también de IEV 0.

Krakatoa (1883)

Seguimos sin abandonar Indonesia. El 26-27 de agosto de 1883 la isla de Krakatoa desapareció después de producirse una violenta erupción de IEV 6 que tuvo un gran impacto en la población local. En origen la erupción fue muy similar a la de Santorini, ya que de nuevo fue causada por la entrada del agua del mar a la cámara magmática, pero en este caso fue la isla entera la que saltó por los aires. La explosión de la caldera del Krakatoa es considerado el ruido más grande jamás producido en el planeta desde que hay registro histórico, ya que se oyó a una distancia de más de 3500 km. Los tsunamis de más de 40 m de altura llevaron a numerosos barcos a distancias de hasta 4 km tierra adentro y los flujos piroclásticos avanzaron sobre el mar y arrasaron aldeas de la costa de Sumatra, a 40 km de distancia. La columna eruptiva resultante expulsó material hasta la estratosfera (>36 km) y se expandió por buena parte del planeta, oscureciendo el cielo y causando que durante años las puestas de sol tuvieran colores púrpuras, algo que algunos autores creen que está detrás del cielo de El grito, de Edvard Munch. Se estima que la erupción del Krakatoa, causó más de 36 600 muertes y arrasó con 295 ciudades.

krakatoa_islas
Imagen de satélite del archipiélago de Krakatoa, hoy constituido por las tres porciones de la isla original que sobrevivieron a la erupción de 1883 y el joven cono del Anak Krakatau (fuente: nasa.gov).

A pesar de que la isla desapareció, la actividad volcánica de la zona nunca ha dejado de ser muy alta. Y es que tras la erupción de 1883 en el mismo lugar donde en el pasado se elevaba la isla de Krakatoa hoy se alza una nueva isla, bautizada como Anak Krakatau («Hijo de Krakatoa»), un cono volcánico de unos 300 m de altura que emergió en 1927 y que desde entonces no ha parado de crecer. Por tanto de nuevo estamos ante un volcán muy activo del que no debemos despistarnos en ningún momento, ya que la situación de 1883 podría volver a repetirse si se dan las mismas características previas.

anak_krakatau
El Anak Krakatau, o hijo de Krakatoa, es un volcán muy activo. Esta imagen, tomada desde Palau Rakata, corresponde a la erupción de junio de 2009 (fuente: pinterest.es).

Pinatubo (1991)

Y llegamos a la última gran erupción que se ha producido en el planeta, de nuevo en el anillo de Fuego del Pacífico. El monte Pinatubo (Filipinas) entró en erupción el 15 de junio de 1991 y protagonizó una de las erupciones más grandes y espectaculares del s. XX, con increíbles flujos piroclásticos y un columna eruptiva que alcanzó los 49 km de altura. La erupción del Pinatubo de 1991 alcanzó un IEV 6 y vino acompañada de un tifón cuyas lluvias causaron peligrosos lahares. El resultado de esta letal combinación fue la muerte de 1202 víctimas, a pesar de que se llevaron evacuaciones con una gran eficiencia y antelación.

flujo_piroclastico_pinatubo
Flujo piroclástico de la erupcion del Pinatubo del 17 de junio de 1991, la última gran erupción de IEV≥6 que ha vivido el planeta (fuente: quiet-corner.com).

Con la erupción del Pinatubo de 1991, la última de este volcán y también la última que hemos identficado con un IEV6 o superior, terminamos este repaso en el que no quiero olvidarme ni de la espectacular erupción del monte Santa Helena de 1980 (IEV 5), ni tampoco la erupción del monte Pelée de 1902, que causó la muerte de más de 29 000 personas. Porque cuando la fuerza despierta con violencia, poco podemos hacer los seres humanos.

Responder

Introduce tus datos o haz clic en un icono para iniciar sesión:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Salir /  Cambiar )

Google photo

Estás comentando usando tu cuenta de Google. Salir /  Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Salir /  Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Salir /  Cambiar )

Conectando a %s