Contextos geológicos españoles de relevancia internacional 5: Mineralizaciones de mercurio en la región de Almadén

España tiene reconocidos 21 contextos geológicos de relevancia internacional que hacen un recorrido completo al increíble y variado patrimonio geológico que tiene. Cada uno de estos contextos está compuesto por varios geosites (o geositios) que pueden tener desde interés geomorfológico hasta interés tectónicos, pasando por algunos que son muy importantes en los campos de la paleontología, de la estratigrafía e incluso de la minería. La Faja Pirítica Ibérica, cuya importancia principal es precisamente metalogénica (obtención de metales) es un claro ejemplo de esto último. Pero el contexto de Mineralizaciones de mercurio en la región de Almadén no se queda atrás, ya que de ella se estima que se ha llegado a extraer más del 35% del mercurio usado por toda la humanidad en su historia. Cómo se pudo formar un yacimiento tan importante es de lo que hablaremos en este post.

mercurio
El mercurio es un metal que ha temperatura ambiente se encuentra en estado líquido, lo que ha hecho muchas veces se le asignen propiedades máginas (imagen habitual en internet, de fuente desconocida).

El mercurio, un metal líquido y peligroso

El mercurio (Hg), de número atómico 80, es un elemento químico que forma parte del grupo de los metales de transición. Se trata de un metal blanco y muy denso (13.5 gr/cm3) que en condiciones normales se encuentra en estado líquido. Hoy en día sabemos que el mercurio es peligroso y por eso lo incluimos dentro de los llamados metales pesados, elementos químicos (no siempre metales) de elevado peso atómico y alta toxicidad. De hecho hoy en día sabemos que la contaminación de mercurio puede desencadenar graves enfermedades como la enfermedad de minamata, que entre 1953 y 1965 llegó a matar a más de 100 personas en Japón. Pero a pesar de su peligrosidad, el mercurio ha sido un elemento muy usado en muchas y diversas industrias, como es la fabricación de pinturas, para beneficiar oro y plata) o incluso para los termómetros analógicos. Por eso en la actualidad todos los reservorios del planeta están contaminados en mayor o menor medida por mercurio, aunque no todo el mercurio presente tiene un origen antrópico.

mercurio
El mercurio es un metal que a temperatura ambiente se encuentra en estado líquido. Se trata de un elemento altamente tóxico que en la naturaleza aparece constituyendo un sulfuro de color rojo, el cinabrio (imagen modificada a partir de wikipedia.org).

Todos los elementos químicos de la tabla periódica que existen en la naturaleza forman parte de una manera u otra de minerales y el mercurio no es una excepción. Es cierto que es líquido, pero solo cuando está en estado nativo, aunque no podemos olvidarnos que el oxígeno es un gas y sin embargo forma parte de cualquier grupo mineral que termine en «-ato» (carbonatos, silicatos, sulfatos…). En el caso del mercurio, el mineral principal es un sulfuro de mercurio (HgS) de color rojo y brillo adamantino que recibe el nombre de cinabrio. Este mineral, por lo general poco común y única mena de mercurio, se concentra de manera extraordinaria en la provincia de Ciudad Real, donde tenemos el mayor distrito minero de mercurio del mundo.

almaden
El distrito minero de Almadén representa el mayor complejo de explotación de mercurio del mundo. De él se estima que más del 35% del mercurio empleado en todo el mundo ha salido de esta región de gran interés geológico (imagen de un castillete en la mina de Almadén, obtenida de elmundodedoodo.wordpress.com).

Un distrito minero singular

El distrito minero de Almadén se encuentra en el sector más meridional de la zona Centroibérica del macizo Ibérico, la unidad geológica más antigua de la península. Esta unidad sufrió una intensa deformación durante la orogenia Varisca que en el caso de Almadén llevó al desarrollo de grandes pliegues como el sinclinal de Almadén, de 10 km de anchura y hasta 25 km de largo. Las rocas que constituyen este pliegue representan una de las series sedimentarias más completas del Paleozoico de la zona Centroibérica, con cuarcitas, areniscas y pizarras del Ordovícico Inferior al Devónico Superior (345-500 Ma) que se depositaron en ambientes marinos reductores. Estas rocas tienen además intercalaciones de rocas volcánicas, algunas de naturaleza basáltica, como es el caso de la roca Frailesca, y otras de composición más ácida (traquitas, traquiandesitas y riolitas), mucho menos frecuentes..

almaden_sincl
Localización y mapa geológico esquemático del sinclinal de Almadén. Se idican además los principales depósitos de mercurio (Higueras Higueras et al., 2011).

Del mismo modo que no tenemos una explicación del todo satisfactoria sobre el origen de los yacimientos de sulfuros masivos de la Faja Pirítica Ibérica, con los sulfuros de mercurio de Almadén nos pasa algo parecido. Hoy en día tenemos dos hipótesis que pretenden esclarecer el misterio que plantea una acumulación de mercurio tan grande, aunque ninguna lo resuelve por completo. La primera considera que el mercurio se concentró en el ambiente sedimentario, mientras que la segunda cree que vino con la actividad volcánica. En este segundo caso el magma procedería de un manto enriquecido en mercurio, de manera que al llegar ese mercurio al agua se habría combinado con el azufre del medio para formar cinabrio. Ambas hipótesis tienen puntos a favor y en contra y las dos parten de un medio reductor en el que los sulfatos de la materia orgánica habrían aportado el azufre necesario, aunque discrepan en la fuente de mercurio, que sigue siendo un verdadero misterio.

cuarcita_almaden
En el sinclinal de Almadén tenemos varios niveles de cuarcitas que generan resaltes topográficos de gran interés (IGME).

Las mineralizaciones de cinabrio de Almadén se clasifican en dos tipos principales cuyos nombres proceden precisamente de esta región. La mineralizaciones de tipo Almadén están constituidas por cinabrio diseminado en determinados horizontes de una de las cuarcitas presentes en la zona, la cuarcita Criadero. Este tipo de mineralización es la más importante y tiene un contenido en mercurio del 5-10%. Las mineralizaciones de tipo Las Cuevas corresponden con lo que en geología llamamos un stockwork, una red de venas dispersas por toda la roca. En este caso el cinabrio aparece disperso y el contenido en mercurio nativo (no formando minerales) es mayor.

almaden_mineralizaciones
Izquierda: La formación cuarcita Criadero con mineralización tipo Almadén, con cinabrio diseminado por la roca (Higueras Higueras et al., 2011). Derecha: Mineralización tipo Las Cuevas, con una vena de cinabrio masivo a la izquierda de la formación rocosa (Higueras Higueras et al., 2011).

En resumen

El distrito minero de Almadén ya no está en activo porque el mercurio no se comercializa, pero aun así la región sigue siendo el mayor yacimiento de mercurio del mundo. De él se han extraído cientos de miles de toneladas de este metal durante más de 2000 años, con una especial importancia a partir del s. XVI, cuando su mercurio fue crucial para beneficiar el oro y la plata de América. Por todo ello las mineralizaciones de mercurio de la región de Almadén son un contexto geológico propio, constituido por 7 de los 252 geosites reconocidos en 2021, que en esta ocasión corresponde con las 7 explotaciones mineras de mercurio más importantes del mundo. Porque sin Almadén la historia que conocemos no habría sido igual.

geosites_5
Tabla con los 7 geosites que forman parte del quinto contexto geológico español de relevancia internacional, las mineralizaciones de mercurio de la región de Almadén (IGME).

Bibliografía

Higueras Higueras, P.Ñ; Plaza, L.M.; Lorenzo Álvarez, S. and Esbrí Víctor, J.M. (2011): “The Almadén Mercury Mining District“. In: History of Research in Mineral Resources (J. E. Ortiz, O. Puche, I. Rábano and L. F. Mazadiego, Ed.). Cuadernos del Museo Geominero, 13, Instituto Geológico y Minero de España, Madrid, 75-88.

IGME: “CI003, Mineralización de mercurio de Almadén y cuarcita armoricana de la Virgen del Castillo“. En Inventario de Lugares de Interés Geológico. Ver online.

IGME: “CI006, Mineralización de mercurio de El Entredicho“. En Inventario de Lugares de Interés Geológico. Ver online.

Palero, F. and Lorenzo, S. (2009): “Mercury mineralization in the region of Almadén“. In: Spanish geological frameworks and geosites. An approach to Spanish geological heritage of international relevance (A. García-Cortés, Ed.), IGME, Madrid, 65-72.

Palero Fernández, F. (2012): “Aspectos geológicos y metalogénicos del los yacimientos de mercurio del distrito de Almadén (Ciudad Real)“. Re Metallica, 19, 3-25.

Vera, J.A.; Barnolas, A; Bea, F.; Calvo, J.P.; Civis, J.; De Vicente,  G.; Fernández-Gianotti, J.; García-Cortés, A.; Pérez-Estaún, A.; Pujalte, V.; Rodríguez-Fernández, L.R.; Sopeña, A. y Tejero, R. (2004): “Introducción“. En: Geología de España (J.A. Vera, Ed.), SGE-IGME, Madrid, 1-17.

Responder

Introduce tus datos o haz clic en un icono para iniciar sesión:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Salir /  Cambiar )

Google photo

Estás comentando usando tu cuenta de Google. Salir /  Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Salir /  Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Salir /  Cambiar )

Conectando a %s