Cabo de Gata-Níjar: volcanes y arrecifes junto a un desierto

El segundo geoparque español en ser declarado como tal fue reconocido en 2006, cuando la iniciativa ya era global y estaba en manos de UNESCO. Cabo de Gata-Níjar se encuentra en la provincia de Almería (Andalucía) y en él tenemos un enorme y variado patrimonio geológico, con volcanes, desiertos, antiguos arrecifes y un modelado litoral que sigue actuando hoy en día. Así es el primer geoparque de Andalucía, un lugar en el que el pasado minero y el presente turístico se dan de la mano.

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Mapa de los geoparques que formaban la Red Europea de Geoparques en el año 2015, indicando la posición de geoparque de Cabo de Gata-Níjar. Actualmente este mapa ha cambiado debido a la incorporación de nuevos geoparques y la desaparición de otros antiguos (modificado a partir de europeangeoparks.org).

Como ocurre con muchos geoparques, Cabo de Gata-Níjar se localiza en una zona con varias figuras de protección, y es que su principal impulsor fue el Parque Natural del Cabo de Gata, el primer parque marítimo-terrestre de Andalucía. Es además Zona de Especial Protección de Aves (ZEPA) desde 1989, Humedal de Importancia Internacional (RAMSAR) también desde 1989, Reserva de la Biosfera desde 1997, Zona Especialmente Protegida de Importancia para el Mediterráneo (ZEPIM) desde 2001 y parte de la Red Natura 2000 desde 2006. Como geoparque consta de 15 geosites, todos dentro del parque natural, y como podemos ver en la siguiente imagen la mayoría de ellos en el litoral. ¿Pero qué interés tiene desde el punto de vista geológico?

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Mapa de geoparque en el que se muestran sus 15 geosites más importantes (fuente: juntadeandalucia.es).

Breve repaso a la historia geológica del geoparque

Cabo de Gata forma parte de la Provincia Volcánica Neógena del SE (PVNSE), uno de los pocos lugares de la península donde existen volcanes más o menos recientes, aunque en todas ellos actualmente ya no tenemos actividad volcánica apreciable. Esta provincia no solo afecta a las manifestaciones volcánicas del geoparque, ya que también incluye a las que tenemos en Murcia y el mar de Alborán. Y si os preguntáis que cómo es posible que tengamos volcanes en Almería, sabed que la respuesta la encontramos en la compleja historia tectónica de la península Ibérica, marcada por los movimientos de varias placas tectónicas, varios continentes y numerosas cuencas oceánicas que se abrieron y se cerraron a lo largo de millones de años.

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Localización de la Provincia Volcánica Neógena del SE peninsular (Ancochea, 2004) y características geológicas principales de la misma (Geología del entorno árido almeriense, 2003).

La historia del vulcanismo de Cabo de Gata empezó hace 15 millones de años (Ma) y duró hasta hace tan solo 6 (Mioceno). Por aquel entonces la península Ibérica no era una península sino una isla, aunque al menos ya teníamos juntos a todos los terrenos que la forman hoy en día. En aquel entonces la placa Africana, como sigue haciendo hoy en día, empujaba a Iberia hacia el norte, pero durante un corto periodo de tiempo, y aprovechando una situación de debilidad cortical, se produjo una extensión tectónica que permitió que el magma lograse encontrar un camino hasta la superficie. Hace unos 10 Ma se formaron varios volcanes en la costa de Iberia, en un mar tropical poco profundo en el que teníamos arrecifes coralinos como los que vemos hoy en día en el Caribe. Pero África siguió con su empuje hacia el norte y el momento de distensión cortical terminó, al tiempo que Iberia seguía plegándose y se formaban algunas sierras como la de Alhamilla. Los volcanes, muchos de ellos submarinos y con arrecifes coralinos bordeándolos, también se vieron afectados porque los movimientos tectónicos llevaron, entre otras cosas, al levantamiento del continente y al consiguiente retroceso de la línea de mar.

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Evolución paleogeográfica del sureste peninsular durante el Mioceno superior (tomado de la guía de Geolodía15 de la provincia de Almería).

Hoy en día el clima de Almería ya no es tropical ni permite el desarrollo de arrecifes coralinos en sus costas. Esto es así porque la península Ibérica, atrapada en el abrazo entre África y Europa, se ha desplazado hacia el norte, haciendo que lo que hace 15 millones de años fuera un mar hoy sea un desierto, el famoso desierto de Tabernas. Esta retirada del mar, regresión si usamos el término correcto, ha permitido que se conserven playas fósiles de incalculable valor científico que nos aportan información muy valiosa acerca de la evolución del Mediterráneo occidental. Gracias a ellas podemos saber a qué ritmo se retiró el mar en los últimos miles o millones de años, del mismo modo que a una escala mayor de tiempo nos pueden servir los arrecifes que en el pasado bordeaban a aquellos volcanes miocenos. También en estas mismas playas fósiles podemos ver dunas eólicas que no están relacionadas con el desierto sino que se han generado por la acumulación de arena de origen marino, transportada con facilidad por el viento hacia el interior del continentede. Algunas de estas dunas son actuales, pero también las hay fósiles, por lo que su estudio de nuevo es crucial para comprender qué ha ocurrido en Almería durante los últimos cientos de miles de años.

Los tesoros de Cabo de Gata-Níjar

Uno de los principales atractivos del geoparque son sin duda sus volcanes. En Cabo de Gata-Níjar tenemos variadas formas volcánicas debido a la gran variedad de tipos eruptivos que hubo en su momento. Los domos son estructuras convexas formadas por magmas ácidos, que por su alta viscosidad no fluyen bien y quedan muy cerca del vent, o lugar por el que salió el magma. Las chimeneas volcánicas son los conductos de emisión por los que el magma ascendió hasta la superficie, y que en muchos casos quedan conservadas por material que solidificó en su interior. Pero sin duda el elemento morfológico de origen volcánico más espectacular del geoparque son las calderas, estructuras circulares de grandes dimensiones que se originaron no por erupciones explosivas sino por el hundimiento de la cámara magmática. Dentro del geoparque tenemos cuatro calderas identificadas, de entre las que destaca por sus dimensiones la caldera de Rodalquilar (8 km de diámetro), tan grande que en su interior se puede identificar otra de las calderas del geoparque, La Lomilla. La caldera de Rodalquinar fue en el pasado explotada para extraer plomo, zinc, cobre y más recientemente oro, por lo que tiene un atractivo especial en cuanto al interés que pueda suscitar la forma de extraer mineral en el pasado.

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La caldera de la Majada Redonda es una de las calderas más conocidas del geoparque y se puede visitar siguiendo una ruta de senderismo de no demasiada dificultad (fuente: parquenatural.com).

Otro aspecto destacado del geoparque es la variedad de elementos petrológicos que en él encontramos y que determinan además el tipo de erupción (ver Cuando la Tierra ruge (los volcanes)). Los materiales más básicos (pobres en sílice) suelen ser muy fluidos y tienden a dar erupciones efusivas en la que las lavas salen y cubre amplias áreas. Pero cuando el material es ácido (rico en sílice), la erupción es más violenta y explosiva, dominando no las lavas sino la ceniza y los fragmentos de rocas. Un caso concreto de roca piroclástica especialmente llamativo son las ignimbritas, que se forma a partir de enormes columnas de ceniza que colapsan y que en Cabo de Gata dan depósitos espectaculares por sus colores claros (en ocasiones hasta blancos) que resaltan enormemente con el oscuro de las coladas lava. También son llamativas algunas disyunciones columnares, que son estructuras formadas cuando la lava, al enfriarse y solidificar, dejar prismas poligonales de base hexagonal que en ocasiones son realmente espectaculares, como es el caso de la conocida calzada de los Gigantes, en Irlanda del Norte.

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El Morrón de los Genoveses, donde las rocas basálticas oscuras contrastan con el blanco de las ignimbritas (autor: Miguel López Plaza).

Y si hablamos de volcanes tenemos que detenernos a hablar también de sus atolones, en los que vamos a encontrar los arrecifes que crecieron a su alrededor. Los corales son organismos bentónicos (viven sobre el fondo marino) que necesitan aguas poco profundas y de escasa turbidez. Por ello, cuando tenemos un fondo oceánico con altos topográficos, como pueden serlo los volcanes submarinos, estas comunidades de organismos bentónicos se acomodan muy bien, construyendo auténticos edificios de carbonato cálcico que en ocasiones definen atolones. En el geoparque de Cabo de Gata-Níjar tenemos abundantes arrecifes y atolones , de entre los que destaca el de la Mesa de Roldán.

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Cabo de Gata-Níjar tiene abundantes restos de antiguos arrecifes y atolones. Uno de los más llamativos es el arrecife de la Mesa de Roldán, de gran interés (imagen obtenida de wikiloc.com, autor: voltios1).

Por último no podemos olvidarnos de las playas fósiles, otro de los aspectos de mayor interés de Cabo de Gata-Níjar. En la desembocadura de la rambla de las Amoladeras tenemos un total de cuatro niveles escalonados de playas fósiles con edades comprendidas entre los 250 000 años y los 95 000 año. Gracias a ellas podemos saber cómo evolucionó la línea de costa en ese intervalo de tiempo, pero también sabemos hoy que el agua del Mediterráneo era entonces más cálida que en la actualidad.

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En la rambla de Las Almoladeras se han identificado hasta cuatro playas fósiles que dan información muy valiosa de cómo ha evolucionado el Mediterráneo occidental durante los últimos 250 000 años (imagen tomada de Geología del entorno árido almeriense).

En resumen

Cabo de Gata-Níjar es un completo geoparque español en el que tenemos una gran geodiversidad, a la que debemos añadir la importancia geominera de algunos de sus enclaves, como es el caso del Hoyazo y la explotación de granates o de la Caldera de Rodalquilar y la extracción de oro de origen hidrotermal. Tampoco podemos olvidarnos de las buenas exposiciones de los distintos museos y centros del geoparque, de entre los que destaca La Casa de los Volcanes, en Rodalquilar, ni las numerosas rutas de senderismo existentes para poder disfrutar más de paisaje del geoparque. Incluso la gran biodiversidad, con distintos y muy diversos ecosistemas (litorales, terrestres y marinos), que queda patente por la gran cantidad de figuras de protección que posee la región, son un atractivo añadido más para visitar este geoparque. Si queréis más información os recomiendo visitar la página oficial del geoparque, donde encontraréis mucha más información de la que yo os he aportado en esta entrada. Y recordad: la geología es mucho más que simples «piedras».

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En el geoparque existen varios museos y centros de interpretación, de entre los que destaca La Casa de los Volcanes, en Rodalquilar (fuente: juntadeandalucia.es).

Bibliografía

José Guirado Romero y José María Fernández-Palacios (directores) (2006): “Geodiversidad y patrimonio geológico de Andalucía. Guía práctica de campo”. Edita Consejería de Medio Ambiente, Junta de Andalucía, 328 páginas.

José Miguel Alonso; José María Calaforra; Juan Gisbert; Manuel Guerrero; Luis Molina; David Monge; Francisco Navarro-Martínez; Antonio Pulido; Francisco Sánchez-Martos; Fernando Sola; Juan Pedro Rigol y Ángela Vallejos (2015): “El Hoyazo de Níjar, arrecifes y volcanes“. Geolodía15 de la provincia de Almería, Sociedad Geológica de España (ver online).

José M. Quero, Pablo Rivas, Leire Barriuso, Ferran Climent, Alberto Gil, Ángel Hernández, Javier López, Ana Ruiz y Alicia Serna (2013). «La red de geoparques españoles«. Quercus, 325, 38-48.

Junta de Andalucía: Página dedicada al geoparque de Cabo de Gata-Níjar (enlace).

Miguel Villalobos Megía (coordinador) (2003): “Geología del entorno árido de almeriense. Guía didáctica de campo”. Edita Consejería de Medio Ambiente, Junta de Andalucía, 163 páginas.

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